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工程師是笨蛋嗎?

上網時間: 2006年10月26日     打印版  Bookmark and Share  字型大小:  

關鍵字:測試  非確定性因素  創新  路線圖 

我經常聽到一些自認為博學多聞的人,或是一些評論家們高談闊論道,所謂傻瓜(或者比傻瓜更勝一籌)的第一個定義,就是反覆做同樣事情、但卻期望獲得不同結果的那些人。這個草率的說法令人感到悲哀,因為這揭示了這些看起來聰明的人實際上相當缺乏對工程設計過程的基礎瞭解。

在現實中,常見的情況是工程師經常要做數十次甚至數百次相同的測試,才能獲得在某種條件下的統計數據,或是判斷某些輸出/入之間的關係,或者是驗證一個概念或實現一個方案,或是試圖瞭解其設計進程,這些反反覆覆的過程都是確保設計成功所必須的。當你正尋找惱人的定時問題或軟體缺陷時,這通常是你可以用來解決問題的唯一辦法。事實上,由於存在不可避免的非確定性因素,例如噪音,你常常需要反覆測試以便恰當評估並確保性能。

當技術發展到原子級或次原子級時,這種做法甚至更為重要,因為在這個層次上已經不存在簡單的一對一因果關係。畢竟,對這些量子級的粒子和波形處理只有一個概率統計的意義。這就是從事原子衝擊實驗的研究人員為什麼要反覆實驗的原因,因為在這個奇怪的世界中,每次實驗都會產生不同的結果。但實際上,一些領先的技術,如量子密碼學,實際上是取決於其製程中隨機特性所起的作用。

那麼,難道一遭受到公眾的質疑,我們就應該走捷徑,並因為公眾貶低工程師所做的重覆實驗就責怪公眾的無知嗎?遺憾的是,我認為我們既然身為專業技術人員,就應該擔負更多責任。照照鏡子,你將會看到這個問題的源頭─是我們自己這麼做的,而且一直在這麼做。

我們這個產業把令人難以置信的創新描述成是一個線性、平滑和直觀的過程,儘管這些創新大幅推動了產業的發展。在這樣的描述下,我們平滑地把產品設計和開發的各個節點從A連接到B再連接到C,就好像這個過程簡單且明確,既不需要回溯和重作,也不需要重覆測試和試驗。不僅如此,我們的前景看來相當良好,並且能夠按照預定進度不斷地實現IC元件尺寸的減小、晶圓尺寸的增大以及產品功能的改進。

實際上,很多開發成果並未在這種預想道路中佔有一席之地,但它們真的出現了,僅舉幾個最明顯的例子,如電晶體、積體電路、iPod、雷射、LED和液晶等,這些技術的創新確實大幅推升了整個產業的進展,儘管這條路本身就包含了創新成分,以及與創新同樣多的延伸。

然而,用簡單的描述來涵蓋一個產業或一種技術的進展已經成了習慣,即使是英特爾這樣的公司所拋出的各種產品發展藍圖,其中所強調的前景也是我們所清楚知道的前進方向。儘管藍圖中可能會出現一些障礙,但它們看來也沒什麼大不了的;完全不需要反覆做試驗,就可斷定將要出現的東西。

但我們都知道,真正的事實並非能用如此簡單的描述來概括,許多東西事實上都沒有出現在這些描述中。實際上,進步的過程需要汗水、眼光、運氣、卓越、堅韌和許多其它難以定義的因素。它不是一個沒有認何驚奇之處的確定性過程,也不需要反覆制訂出流程圖來說明我們正看到的東西。不要用陳舊的想法把它等同是傻瓜的行為,這種對結果的重覆和檢驗是我們推動技術創新的辛勤努力的一部份。

作者:Bill Schweber





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