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走向開放 Verizon將撼動美國行動通訊業?

上網時間: 2007年12月25日     打印版  Bookmark and Share  字型大小:  

關鍵字:開放性  蜂巢式網路  CDMA 

在不久的將來,美國消費者就可以隨心所欲購買想要的任何一款行動設備,然後接取任一種蜂巢式網路;就好像現在購買任一款PC就可隨時上網那樣簡單。近來美國行動通訊服務業者Verizon Wireless已向上述這樣的開放性行動世界邁出了一小步,宣佈將在明年向所有相容設備開放其網路。

部份業界人士對於Verizon Wireless此舉讚譽有佳,認為是打破蜂巢式網路業者迄今各自築牆為王之情況的開始,並將引發新一波的手機、軟體和網路創新風潮。不過也有另一些人認為,手機廠商提供行動通訊業者津貼,提供消費者手機綁門號的優惠政策,仍會迫使美國行動產業維持現狀。

業界各方對Verizon將如何真正實現開放,仍抱有一絲懷疑;該公司目前所透露的計畫仍只是概略,而眾多市場分析師也對此抱持觀望態度。

根據Verizon的一位女發言人表示,該公司將在2008年4月以前,公佈有關連結其CDMA蜂巢式網路的技術規格;此外該公司還將舉行一場技術研討會公佈相關細節,並收集軟硬體開發商的回饋意見。「如果消費者想在其住宅地下室裝設一支電話,他們只需安裝某些新的應用程式再連結我們的網路,就能夠達成心願。」該名發言人表示。

今後Verizon將只認證設備,不再負責執行其上的應用程式和服務。不過該公司承諾會加速認證速度;相較Verizon自己的手機和軟體產品耗時數個月的認證過程,這類設備認證號稱只需數週時間。

深層動機?

儘管有不少對Verizon的負面猜測,但該公司的女發言人卻否認此舉是為了討好美國聯邦通訊委員會(FCC)。FCC要求參加今年初700MHz頻譜拍賣活動的每家公司,都要開放至少部份頻帶的連結;而大多數美國網路業者與眾多新創公司都將參與這場拍賣,競標該極具價值的蜂巢式頻譜。

700MHz頻譜拍賣只是推動蜂巢式網路開放的一股力量。目前Google已向FCC提出申請,要求把700MHz頻段向所有設備、應用或廠商開放;此外,Google還緊接著發佈了自己針對手機的開放性Android平台,並且得到了一個廣泛企業聯盟的支援。

許多說客和手機廠商也一直在倡導蜂巢式網路的進一步開放。甚至在AT&T與iPhone簽署的排他性合約中,蘋果(Apple)也要求AT&T賦予其較大多數手機製造商更多的自由性,使其能夠控制自己的軟體和服務。

樂觀的產業觀察人士認為,Verizon的舉動可望刺激手機和無線網路二者間的競爭;長期呼籲給予蜂巢式網路更多開放性的美國哥倫比亞大學法學院(Columbia Law School)教授Tim Wu就表示:「產業板塊開始移動,而如果Verizon實踐了行動,必將撼動無線產業的基礎。」

Wu並認為,這將同時為成熟和新創手機製造商帶來商機。「未來像諾基亞(Nokia)這樣的公司可能會建立自己的零售點,直接將產品賣給終端用戶;現在它們都必須透過相對陌生的管道來進行銷售。」他並指出:「這還可能催生類似PC領域的HP或Dell的非傳統手機廠商新秀。」

以長遠的角度看來,Wu認為:「這對產業來說是有益的,不過假如我是摩托羅拉(Motorola),我也許會對前景感到不安。」他之所以提及摩托羅拉,是因為該公司是全球最大的手機製造商之一,但目前其全球排名卻出現下滑。

對行動通訊服務業者來說,更開放的網路意味著圍繞排他合約(例如AT&T與iPhone的門號綁手機合約)而出現的競爭將不復存在;取而代之的,是廠商之間將不得不在基礎網路的覆蓋範圍和頻寬品質方面展開直接競爭。

「如果趨勢如此,那麼美國必將成為全球蜂巢式技術的領導者。」Wu指出。此外,《EE Times》的市場情報部門主任Loring Wirbel也對於此一繼Google發表Android平台後,在短時間內即出現的訊息抱持同樣的樂觀態度。

「Google和Verizon一起帶來的壓力,將促使開放式硬體和軟體介面,成為包括手機和基地台在內的所有無線網路的隱性標準。」Wirbel表示:「日前歐洲法院已告誡Apple必須開放iPhone,而硬體開發商和無線廠商之間更密切合作的日子也不遠了。」

市場研究公司Forward Concepts負責人Will Strauss,則對Verizon的舉動及向開放性蜂巢式網路發展的趨勢提出更多質疑:「這只對那些願意花600美元,購買非行動通訊業者優惠專案的新型手機的消費者來說,算是好消息。」

Strauss估算,製造商以大約220美元的平均批發價格將手機賣給行動通訊業者,如果不願意被綁兩年門號,那終端用戶得花300美元才能得到手機。Nokia已在美國紐約和芝加哥等地設置手機直銷點,以400~700美元不等的價格向科技愛好者銷售其高階GSM手機;對此Strauss認為:「如果可以選擇的話,我相信大多數人還是會想要免費手機。」

產業觀察人士估計,目前美國市場售出的手機中,只有不到2%來自行動通訊業者以外的經銷商。「行動通訊業者將繼續成為最大的手機客戶,而消費者也將繼續向這些通訊業者購買手機,因為沒有人願意支付全額手機費用。」Strauss分析。

而哥倫比亞大學的Wu也不確定Verizon屆時會將網路開放到何種程度。「設備的測試可能成為繼續控制網路的一種方法,因此有待觀察的是,Verizon的舉動究竟只是品牌的重新包裝,還是其經營策略真正將有所變革。」他表示:「針對以上質疑,我仍傾向對該公司的動機持正面看法。」

根據Wu手邊的一些案例顯示,行動通訊業者限定了部份手機的功能,包括在禁止使用藍牙進行文件共享。而Strauss他也注意到了這些約束:「我發現,在AT&T部署Wi-Fi網路之前,Nokia也不得不被迫將Wi-Fi功能從高階手機中移除。」

「我們認為Verizon的舉動是別有心機,目的就是在700MHz拍賣之前討FCC的歡心,並吸引投資商加盟Verizon競標該頻譜。」另一家市場觀察機構Envisioneering的負責人Richard Doherty表示。

在某種程度上,這是該新聞產生的早期效應之一。FCC主席Kevin Martin在一份聲明中提到,Verizon 和 Google最近的行動,是朝向更具開放性的、符合FCC對其700MHz拍賣規則預期的「意義重大的一步」。

「我仍然相信,在網路、設備和應用層級上的進一步開放,將有助於培養創新。」Martin表示。至於其他美國行動通訊服務業者是否會跟進,尚有待觀察。

T-Mobile的一位發言人提到,該公司已加入Google的開放式手機聯盟(Open Handset Alliance),以期為用戶提供更多選擇。該發言人表示,大多數支援美國頻率的未鎖碼GSM手機,都可使用AT&T的網路。

而在Verizon透露其計畫更多細節之前,摩托羅拉、諾基亞和Palm的代表均拒絕發表任何評論。

(參考原文:First crack in mobile carriers' fortress?)

(Rick Merritt)




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