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專家觀點:對英特爾Atom處理器應有的正確認識

上網時間: 2008年03月12日     打印版  Bookmark and Share  字型大小:  

關鍵字:x86處理器  Atom  嵌入式 

近來各家媒體有關英特爾(Intel)最新Atom處理器的報導,在很大程度上誤導了讀者。

據說Atom是一種提供Pentium M等級性能的新處理器架構,在25平方mm的晶片內,實現了2W的功率範圍。這些數字對x86處理器來說是非常小的,而且使得Atom能鎖定像是行動連網設備(MID)這類過去不使用x86處理器架構的嵌入式應用。

如果你以上說法,認為Atom是如此優秀,甚至可取代ARM核心成為行動設備領域的CPU王者。但很遺憾的是,這些說法都是極端混淆視聽的。以下筆者將列舉坊間一些報導所犯的錯誤、其中的正確資訊,以及有所遺漏之處。

哪些是錯誤報導?

˙Atom將擊敗ARM,因為它能夠執行Vista──「這簡直是在開玩笑;」對此市場研究機構Forward Concepts的總裁Will Strauss表示,行動設備根本不會會執行Vista:「因為這種作業系統佔用了大量記憶體,且消耗大量功率;行動設備只可能使用Windows CE。」

另外Linux對於這些設備來說也頗具吸引力,而在ARM處理器上執行Windows CE和Linux的效果一樣好,因此英特爾處理器並沒有這項優勢。

˙僅有Atom可提供諸如Flash視訊、YouTube等即時的網際網路體驗──錯!你同樣可以從像是BSquare這類的供應商購買ARM Flash播放器;此外On2不久前才發表支援ARM處理器的YouTube視訊解碼器。「網際網路不會在乎你使用哪種處理器架構或作業系統,」In-Stat的首席分析師Jim McGregor表示:「它只是提供了某種程度的遊戲場。」

˙英特爾將會主宰它所進入的每一個市場──這可說是無稽之談;別忘了英特爾曾試圖用它的PXA產品線進攻行動市場卻招致失敗,最後該處理器產品線還賣給了Marvell。

˙Atom會贏得市場,因為ARM是專有技術──這更是無稽之談;你可以從飛思卡爾(Freescale)、德州儀器(TI)、高通(Qualcomm)…等公司,買到嵌入ARM處理器的晶片。

˙英特爾將在成本上取勝──英特爾並沒有公佈Atom的售價,但顯然該處理器的成本會遠高於採用ARM核心的晶片。ARM Cortex-A8處理器採用65奈米製程所佔用的面積不到3平方mm,而Atom採用45nm製程、卻佔用25平方mm。

為Atom說句公道話,它的大多數面積是被高速快取記憶體所佔用。不過根據我們的分析,Atom核心本身的面積大約為9平方mm,或者說是Cortex-A8面積的三倍。由於擁有如此巨大的面積劣勢,很難看到英特爾將如何在成本上取勝。

˙英特爾將在功耗上取勝──分析師Strauss表示:「英特爾承認現有的解決方案在功耗上不如潛在競爭對手ARM處理器的效果好。」英特爾所提供的Atom散熱設計功耗為0.6~2.0W,但並沒有指出詳細的時脈速度;這一點與ARM處理器的比較就有點微妙,因為ARM採用典型的功率數(TDP為最大值)。

讓我們寬容地假設Atom的典型功耗為TDP的50%,就跟AMD的Geode LX功耗類似;這得出在500MHz速度時功耗為300毫瓦(mW)。ARM所提供的Cortex-A8功耗為0.59mW/MHz,在500MHz時對應的功耗也是300毫瓦;因此最佳情況就是英特爾的處理器與ARM的處理器相當。不過在大多數情形下,Atom消耗更大的功率,這很難在行動市場上擊敗ARM。

˙英特爾會贏,因為它擁有最先進的晶圓廠──這的確是一項硬碰硬的較量;Atom將採用high-k的金屬閘技術,並以業界領先的45奈米製程生產。不過消費者購買晶片並不會考量製程技術,所關心的是成本、功耗和速度等條件,而ARM已在成本與功耗上獲勝。

哪些報導是正確的?

˙Atom將以速度取勝──Atom的速度將提升至1.8GHz,遠遠快於現有的ARM處理器。此外Atom支援HyperThreading,ARM卻不支援。

˙Atom對於PC市場來說是好消息──「對於低階PC、低階NB以及UMPC來說,並不需要GHz等級的CPU性能;」Linley Group的總裁兼首席分析師Linley Gwenapp表示:「因此Atom應該十分適合這些應用。」他亦指出:「Atom在降低功耗和成本上邁出了一大步。」

˙最重要的Atom版本還要1~2年才會問世──第一版Atom僅是一顆陽春CPU,未來的版本將整合繪圖功能以及記憶體控制器,將更有看頭。

哪些是被遺漏的訊息?

˙Atom將有助於機上盒、汽車與其他連網應用──在行動設備上執行Vista作業系統可能不具意義,但對於像TiVo以及Slingbox這樣的設備,若能執行PC的應用程式將有如天助。In-Stat的McGregor表示,擁有與相關標準保持一致的軟體模型很重要,這樣就能夠在這些設備當中無縫地轉移資料,因而使各種重要的使用模式成為可能。

˙Atom能夠執行PC遊戲,ARM卻不能──這有可能是這款英特爾處理器的真正殺手級應用所在;如果英特爾能夠利用現有PC玩家的勢力,就可能在行動遊戲設備上側翼包圍ARM。

˙Atom是未來許多產品的基礎──McGregor表示,英特爾已經開發了一種非常低功耗的核心,以滿足市場未來對其產品線的龐大需求;例如Atom架構將被英特爾的伺服器加速裝置(accelerator)採用。

總之Atom是一種重要的新架構,並可能在許多市場領域取得成功;不過就是不要指望它能在短時間內取代ARM在行動設備領域的地位。

(參考原文:Analysis: Hits and misses in coverage of Intel's Atom)

(Kenton Williston )




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