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等待時機 業者試探ZigBee市場溫度

上網時間: 2008年04月01日     打印版  Bookmark and Share  字型大小:  

關鍵字:ZigBee  Mesh Network  感測網路 

從2005年起開始嶄露頭角的ZigBee低功耗無線傳輸技術,在當時曾經引起市場上的廣泛注意。然而,幾年過去,此一市場並未如當初所預期的快速成長。儘管受限於標準制訂、價格、技術未臻成熟的多項因素影響,ZigBee技術本身的獨特性與應用領域,仍是有可讓人期待的前景。在台灣,雖然缺乏知名大廠的帶頭投入,但是近來仍是有不少業者在默默耕耘,開發各種的ZigBee應用,希望能等待時機,為此一尚未起飛的市場做好準備。

ZigBee是一種低功耗無線傳輸技術,其特色是網路擴充性極強,可透過連結形成龐大的智慧型網路。從2005年被正式納入IEEE 802.15.4標準規範後,2006年起便有Freescale、TI、ST、NEC、Ember、Jennic、Oki、Renesas等廠商推出相關晶片產品,而國內也有達盛電子(UBEC)投入ZigBee的晶片開發。

ZigBee最吸引人的特性,就在於低功耗、低成本與網狀網路(Mesh Network)的拓樸架構,一台主機可同時對應到6萬4千多個終端設備。由於ZigBee的市場定位明確,主要鎖定包括大樓自動化、工業、醫療及家庭自動化等領域,能夠利用這樣的無線感測網路(WSN)來進行溫度、溼度、燈光等環境偵測,進而拓展在日常生活中的多種應用方式。也因此,在ZigBee標準剛浮上檯面之初,的確吸引了不少市場的目光。許多市場研究公司也大力看好這項技術的發展前景。

例如,在2005年底,市場研究公司NSR曾發佈報告指出,首批具備ZigBee功能的產品將於2006年第一季在北美、歐洲和亞太地區展開,該機構並預估,到2010年,全球將可望部署5.8億個ZigBee元件,成長非常快速。同樣地,市調機構In-Stat也曾在2005年發佈新聞指出,“五年內,ZigBee成長將超過200%。”

然而,從幾年前的那股熱潮,到現在ZigBee的發展似乎不如當初的預期。就在今年初,同樣也是In-Stat,卻發佈了一份‘ZigBee發展前景難以預料”的報告。報告指出,雖然整體ZigBee節點與晶片出貨量將會從2006年的500萬個,到2011年成長到1.2億個,而且最近在自動電表領域獲得了新的關注,但是由於競爭技術多,它在家電市場得到普及的可能性低,前景未定。

儘管幾經起伏,國內仍有一些業者在進行ZigBee相關應用的開發,先行試探市場對於此一技術的接受度與反應,等待市場機會的到來。

已投入ZigBee應用開發兩年多時間的世和數位科技公司,該公司技術長陳智盛表示,投入ZigBee主要是因為符合其母公司世正開發公司對於智慧型建築的需求,“我們認為對於辦公室、家庭住宅的管理自動化、安全性、節能等各方面需求,未來將會持續成長。而ZigBee的無線感測網路、低耗電特性,在定位、溫/溼度感測方面的應用,會有很大的商機。”

目前,世和已經在內湖一個1000多坪的社區中,建置ZigBee定位與門禁管理系統,同時也將在南港軟體園區第三期工程中,建置包括一氧化碳、二氧化碳、溫度、溼度的環境品質感知系統,利用ZigBee感測點偵測環境數據,以及其約200K的資料傳輸特性,希望能達到自動調節環境品質的目標。此外,它也與相關業者開發智慧型照護產品。

而去年才開始進行ZigBee模組與系統軟體開發的勝浤科技,該公司專案經理趙正義表示,“ZigBee的應用非常多元,常常我們解釋完此技術的特性,許多客戶就能提出不同的應用方式,市場對於此技術的興趣程度,的確是在增加中。”

當然,他也提到,之前台灣曾有一家知名的無線通訊業者投入,但是最後卻宣告棄守。此市場由於標準仍缺乏互通性、量不夠大、實際部署時的穩定度、可靠度與耗電效能等尚需提升等多方面因素,還是有一些困難需要克服。

趙正義認為,開發ZigBee應用的主要核心技術是在軟體,對於價格因素,他倒是覺得目前一個感測點約1000元台幣的價格,對某些特定的先期應用來說,應該已經是可以接受的範圍。

目前勝浤已經在某政府機構進行機房安全管制的ZigBee應用部署測試,趙正義表示,不管是工業自動化、醫院資產管理、自動超錶、電器遙控等,目前都有客戶表示興趣,並在接洽中。

近幾年來積極在國內推廣ZigBee應用的資策會網路多媒體研究所,其環境感知與控制技術中心組長洪志宏表示,雖然目前整個產業尚未起來,但是國內還是有許多公司在進行相關產品、應用的開發。他說,“雖然目前投入的廠家大都以中小型業者為主,但仍有一些知名的家電以及網通正在默默的進行,或許要等到時機更成熟一點,才會有更公開的動作。”

儘管如此,經過3~4年的推廣,洪志宏表示,已有多家廠商技術移轉了資策會開發的ZigBee stack,進行產品開發,不管是在社區、家庭、醫療照護等各方面,都已經有了實際的產品推出。

舉例來說,睿盛科技已經推出ZigBee閘道器,試圖拓展‘智慧化居住空間’的商機。此外,像是泰博科技也開發出內建ZigBee感測器的血壓計、血糖計,希望將ZigBee應用在醫療照護應用上。

針對ZigBee市場進展的緩慢,他認為,“除了價格因素外,軟體開發的門檻高,業者缺乏自主的stack技術,這些都是影響ZigBee實際部署的原因。”

洪志宏解釋說,雖然目前ZigBee晶片的報價大概是4美元左右,但是由於數量不高,真正到應用端的ZigBee模組通常都要約千元台幣,這樣價格除非是特定應用,否則市場難以接受。

但是,就好像是雞生蛋蛋生雞的問題一樣,市場沒有起來,模組價格自然也掉不下來。他指出,其實就硬體技術來看,市場上的晶片都已經就緒,最大的問題在於軟體stack開發上的問題。“當然有些半導體業者會提供stack,但都不是非常完備的,業者還是得依照應用需求,自行進行修改與測試。這一部分的門檻,是台灣導入ZigBee應用的最大瓶頸。”

“另一方面,ZigBee鎖定的是類似大樓/工業自動化等應用,需要更專業的系統整合(SI)廠商能夠將這項技術導入到相關的應用中。但是,我們現在有晶片方案、有模組廠商,但還沒有SI業者能將這個產業鏈串起來,開發更好的應用,將ZigBee產品帶到客戶端,這些都是目前市場上欠缺的。”

作者: 勾淑婉 / 電子工程專輯





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