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挑戰巨人:FPGA新創者凝視未來

上網時間: 2009年09月09日     打印版  Bookmark and Share  字型大小:  

關鍵字:可編程邏輯  FPGA  PLD 

Lewis和Semico Research的分析師Rich Wawrzyniak表示,促成可編程邏輯領域新創公司興起的部份原因,應歸結於現有公司所擁有的幾項關鍵專利到期。對於FPGA領域誕生扮演關鍵作用的幾項專利從幾年前開始陸續到期了,其中包括在1988年授予賽靈思公司共同創辦人Ross Freeman的原始FPGA專利(美國專利號4,870,302)。

“一直到最近,大多數的專利仍由賽靈思和Altera公司所主導。如果你想進入該領域,就不得不先向這兩家公司取得授權技術,”Wawrzyniak說。“然而,許多這類重要的專利均已過期或即將到期。”

但可編程邏輯領域的資深人士們並不認同這樣的看法。他們說,專利到期與目前這波新創公司崛起的關係並不大。他們把活躍於該領域的這一波新創公司歸於這樣一個信念:可編程邏輯將會取代設計成本持續攀升的ASIC。在今年一月的一場會議上,賽靈思公司總裁兼CEO Moshe Gavrielov預計:結合成本、市場力量與技術驅動力等因素,將使FPGA在除了非常大量應用以外的所有場合取代ASIC和專用標準產品(ASSP)。

“可編程性顯然是數位電子的未來出路,”Altera公司工具與軟體行銷資深總監Chris Balough說。“若你想創辦一家新創公司,幾乎可以肯定的是,你的產品應具有可編程性。”

圖3:2007∼2008年全球FPGA/PLD供應商營收與排名。
圖3:2007∼2008年全球FPGA/PLD供應商營收與排名。

致勝關鍵:軟體

Actel公司低功率與混合訊號FPGA行銷總監Christian Plante表示,FPGA市場吸引新創公司的部份原因是其業務模式:一顆晶片可滿足眾多市場,從而帶來高利潤。“鑒於FPGA市場目前並不擁擠,看起來十分誘人,”Plante說。“但該市場的進入門檻很高,包括晶片設計和軟體工具開發都需要大量的資金投入。”

大型的FPGA供應商將設計工具視為虧本出售的‘誘餌’。Balough表示,Altera的用戶已變成“想要以象徵性的一點點錢便預期可買到極其複雜先進的工具了。”賽靈思公司中的軟體工程師已多於硬體工程師;而在Altera,二者各佔一半。

包括新思(Synopsys)與明導國際(Mentor Graphics)等第三方EDA公司可提供獨立於供應商的前端合成工具。但後端的佈局與繞線工具則必須與FPGA供應商的架構密切配合。幾家新創公司們表示,他們擁有可靠的工具能夠為經驗豐富的FPGA用戶們提供類似的使用體驗。包括Achronix和最近歇業的Cswitch等一些新創公司在開發其工具時,都與印度SoftJin Technologies公司展開合作。SoftJin Technologies採用EDA建構模組與服務組合,以開發客製化的設計工具。

但根據賽靈思公司FPGA資深產品經理Mark Moran表示,僅僅單純地提供一組可讓設計者建置FPGA設計的工具是不夠的。過去幾年來,在用戶的要求下,賽靈思為提升工具效能已投入了無數人力;這些工作縮短了執行時間、減少了所需的記憶體用量,並提升了設計品質,Moran說。

然而“所有的這些努力,都不是一朝一夕就可實現的,”Moran表示。

作者:麥戴倫


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