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Trident脫胎換骨 開闢專利授權業務新戰場

上網時間: 2011年01月03日     打印版  Bookmark and Share  字型大小:  

關鍵字:Trident  視訊處理  專利  訊框速率轉換  授權 

泰鼎微系統(Trident Microsystems)在視訊處理領域已擁有多達2,000項相關專利;該公司最近又進一步披露其打算向消費性OEM和半導體公司購置合約授權的計劃,期望能獲得多種運動估算/運動補償專利,使其可用於增強LCD顯示器的圖片品質,並實現新興三維(3D)電視機中的訊框速率轉換。

因此,Trident在與多家消費性晶片供應商洽談智慧型財產權時,也採取了一種開放專利授權的保留條款。然而,Trident技術長Duane Northcutt強:「我們並無意成為像Rambus那樣的‘專利巨魔 (patent troll) ’;而只是想讓產業世界知道,我們正致力於使一些專利能夠開放給業界其它廠商使用。」

Northcutt聲稱,Trident目前在視訊處理方面已擁有:「全世界最廣泛且最深入的 IP 產品組合,」他補充道:「Trident目前已位居全球最高水準。」事實上,從歷史的角度來看,‘Trident’這個名字已被賦予了不同於以往的全新意義;新的Trident目前已經完全脫胎換骨為一家全然不同的新公司,並展開了一個全新的競技場。

1990年代,Trident曾經是一家提供PC附加卡的中型繪圖晶片供應商。但在2003年將其繪圖晶片資產出售給台灣圖誠科技(XGI Technology)後,Trident從此一蹶不振;一直到今年初,在完成了與恩智浦半導體(NXP Semiconductors)公司消費性IC業務部門的複雜收購交易後,Trident才開始有所起色。

Trident的新專利組合包括來自Micronas公司(Trident於2009年4月收購了Micronas的消費事業部)、恩智浦半導體公司(Trident於今年初併購恩智浦半導體的數位電視與機上盒產品線)、科勝訊(ConexantSystems;恩智浦於2008年4月收購Conexant的機上盒業務),以及原Trident的眾多IP。

DisplaySearch公司歐洲電視研究部總監Paul Gray認為,Trident對於自身超越全新身份的形容可說是‘恰如其分’。如同飛利浦(Philips)和Micronas公司的合併:「為這兩家公司帶來了在電視晶片方面悠久的歷史和深刻的經驗;」他並補充道:「憑藉著Trident在視訊處理方面的多年研發成果,或許該公司現在已能媲美有著類似產品組合深度的Sony和松下(Panasonic)公司。」

基本IP組合

不過,Trident在運動估算/運動補償(MEMC)方面,實際上擁有哪些基本IP呢?最基本的技術要追溯到1980年代晚期,當時飛利浦公司由於作業於50Hz的歐洲CRT電視提高了畫面播放速率,因而發明了無閃爍的電視機,Trident的Northcutt表示,這種技術是為不存在於視訊串流中的訊框注入畫素。

更明確的講,Gray解釋,其核心技術是採用‘區塊搜尋 (block search) ’的途徑,以判斷出視訊串流中的哪些部份是運動中的物體,然後再計算這些推斷物體的運動向量。

Gray把這種技術稱為:「在任何訊框率轉換系統背後的基本引擎,以及實際上的主要視訊處理技術。」1990年代任職於飛利浦研究(Philips Research)公司的Gerard de Haan,就曾經針對這種基本技術申請了一系列專利,Gray透露。

與此同時,Micronas公司已針對其中一些基本專利進行授權,並進行了大量的改善,以移除一些瑕疵,同時也開發出自己的一套方法。Gray表示:「Trident非常幸運,能夠有機會為此相同的技術演變進行比較。」

競爭格局

那麼,如果這種技術是一種非常重要的基本技術,為什麼同樣也開發訊框速率轉換的其它消費性晶片供應商不採用類似於飛利浦和Micronas公司所開發的方法呢?「就我所知,目前還有三種其它途徑能夠解決基本的運動處理問題。」Gray表示。

Gray進一步解釋,這些其它的途徑包括一種‘相位方法’,目前這一技術已由羅德史瓦茲(Rhode & Schwarz)申請專利了;另一種是‘畫素方法’,博通(Broadcom)已經使用了這種方法,但該公司始終保持緘默);還有一種是‘微波演算法’,這是一家名為‘Let It Wave in France’的公司所開發的,但該公司現已被卓然(Zoran)收購。

雖然目前存在這幾種不同的開發方法,但Gray認為,Trident的IP:「最成熟,也最先進。」他接著表示:「Trident在訊框速率轉換晶片業務方面所擁有的市佔率就是最佳的證明。」

Trident追逐的目標

Trident對於那些可能已經侵犯了該公司專利的人有何想法?Northcutt表示,在尚未展開辯論之前,什麼事都不好說。但從一些偶然事件顯示,一些半導體公司可能正‘實踐’著Trident的訊框速率轉換技術;這其中包括一家台灣供應商,以及甚至是一家矽谷的公司等。

「簡言之,如果你想做一部120Hz或240Hz的電視機,那麼這種訊框速率轉換(FRC)引擎是基本必備的。」Gray指出:「業界一直想知道晨星半導體(MStar Semiconductor)公司的FRC晶片採用的是哪一種技術。」晨星半導體是一家總部位於台灣新竹的液晶顯示控制晶片供應商。

Gray表示:「就我所知,聯發科技(Mediatek)公司使用這種基本IP已經好幾年了,而且也支付授權費用。」讓競爭對手擁有自己極其珍貴的技術,就像是手握一把雙刃劍般,面臨著利弊兼具的情況。

Trident技術長表示:「我們正齊心協力地保護著我們所擁有的IP權利。」然而,他強調:「我們的目的並不是要阻擋其它廠商做任何事,而是希望推動產業和科學的向前發展,而非使其開倒車。」而今,在向業界宣告開放其部份專利後,Trident下一步的計劃又是什麼呢?

Trident對此保持沈默。一般推測該公司下一步所採取的行動可能是成立一家專利授權的代理機構,如同Silicon Image公司建立自有的全資子公司HDMI Licensing, LLC.一樣。Northcutt公司也就是在今年初從Silicon Image公司跳槽到Trident。

或者,Trident可以「雇用一家專利/IP管理公司,負責收集證據以及洽談版稅,同時保護被授權廠商的機密性。」Gray表示。無論是哪一種方式,Trident透露已經有一些晶片公司已在等候取得Trident的授權了。「在我們準備洽談的清單中,這些公司已處於高優先順序了」,Northcutt表示。

作者:吉田順子





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