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美國專利改革法案走向最後程序 各方歧見仍在

上網時間: 2011年06月28日     打印版  Bookmark and Share  字型大小:  

關鍵字:美國  專利改革  眾議院  立法  電子廠商 

美國眾議院(House of Representatives)日前通過的專利改革法案,一般大型電子廠商都表示讚許,個人發明者卻多所批評;針對這項可能會為許多方面帶來中等程度衝擊的法案,美國國會仍會繼續完成立法。

英特爾(Intel)智慧財產策略副首席顧問David Simon指出:「這項法案在過去十年投入了龐大人力與時間,我們認為,眾議院所通過的法案更進一步改善了今年稍早參議院通過的版本。」IBM首席專利律師Manny Schecter表示:「我不認為我們的專利收購策略會(因專利改革法案)有改變;但我們預期,當市場上不合理的專利減少,我們可以不需要像現在這樣自我防衛。」

一位企業家Steve Perlman則批評:「這個已通過的法案通並非有關發明的法案,而是一個權威、無知與冷漠的法案,就像那些導致金融風暴與大蕭條的法案。」他為了旗下某家新創公司的基礎專利(patent fundamental),等了8年。

美國國會在送出最終法案給總統歐巴馬簽署之前,必須先協調參、眾兩院法案內容的歧異;目前不清楚立法程序還需要多少時間,或是在過程中會有什麼樣的變化。

「人們已經為這個法案付出很長時間,所以它有很大的機會可獲得通過;但其中的債務上限(debt ceiling)議題,可能得花上一番工夫。」Brinks Hofer Gilson & Lione律師事務所的專利律師暨合夥人Allen Baum表示。

美國專利改革法案中最具爭議性的部分,是將原本的「發明優先(first-to-invent)制」改為「申請優先(first-to-file)制」,旨在與大多數世界其他國家的專利制度一致化;但像是Perlman那樣的個人發明家警告,此舉可能會引爆專利申請潮,而且大企業將佔據優勢。

對此IBM的Schecter表示,改採「申請優先制」對該公司的專利申請策略不會有實質上的影響:「我們並不會因此增加或減少申請案,或是改變提出申請案的做法。」IBM在過去18年來,每年都是取得最多美國專利的企業。

IBM與Intel都表示,美國每年上百件專利申請案中,只有約70件會產生誰是第一個發明者這方面的爭議。專利律師Baum則認為,各家企業會因此思考如何以更快的速度提出專利申請:「擁有更多資源的大企業會佔據優勢,但目前制度對小公司一樣不利。」

Baum解釋:「在目前的制度下,小型企業與個人發明家要提出紀錄證明他們的發明優先,是很困難的;舉行干預聽證會(interference hearing)的代價非常高,很多小公司寧願自己認輸。」

與其他國家專利制度的一致化,預期將有助於減輕美國各大專利事務所的工作負擔,例如現有技術檢索(prior art searches);此外也可簡化那些有必要申請專利、將產品行銷全球之企業的工作程序。

但美國專利法案與其他國家相較還是有其獨特性,例如允許發明人在申請專利之前,擁有公開其發明(例如給潛在投資人)的一年寬限期(grace period)。

至於法案中難得取得各方共識的一點,是認為法案中讓專利局保有所收取之業務費用的條款,是一種進步;目前美國專利局所囤積的申請案超過70萬件,平均每項申請案得花上三年的審查時間。

「專利改革法案的一個關鍵,是終止了專利局業務費用的轉移,讓申請等待時間可望縮短,並提升獲通過之專利品質。」IP顧問暨分析機構UBM TechInsights 副總裁Mike Mclean表示:「眾議院對相關條款的妥協,是往正確方向邁進了一步;但參議院的法案版本在這方面更為強硬,因此可能會是優先選項。」

此外專利改革法案也為專利局首創「事後審查(post-grant review)」制度,以剔除早期不當專利,並減少針對專利有效性所提出的法律訴訟案件。

Baum表示,該審查制度允許專家聲明、證詞與偵查,會更像是對抗式審查程序(adversarial proceeding),這種制度在歐洲已成功減少法庭訴訟。他也表示,此新制度雖可能帶來數萬美元的經費增加,是目前制度的兩倍;但法庭訴訟案耗費成本更鉅:「這為小型企業提供一個更具意義性的挑戰選項,大企業也會廣泛利用此程序進行對抗。」

眾議院版本法案也讓已經在使用某項技術的企業,取得該技術的優先使用權,甚至是在該技術專利已經被授予其他公司之後。IBM與Intel都對此表示贊同,但Intel表示,相關法案條款內容應該更為明確,使其適用於產品與製程。

「我們花費很長時間開發(晶片)製程,也希望對相關技術保密、不使競爭對手得知;」Intel的Simon表示:「我們在這方面申請不少專利,例如三閘電晶體技術(tri-gate transistors);但還有其他不少我們未申請專利、卻需要保密的。」

另外法案中限制單一專利侵權訴訟涉及太多不相關公司的規定,也受到Intel與其他大公司的好評;Simon表示:「很多這類案件都是無用的麻煩。」該眾議院版本法案也終止了針對企業以過期專利宣傳產品所提出的訴訟案件;Baum表示:「專利律師經手數百件這種訴訟,它們讓許多大企業抓狂,是對專利制度的一種濫用。」

編譯:Judith Cheng

(參考原文: Opinions divided on patent reform impact,by Rick Merritt)





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