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處理器/DSP  

想進駐Apple產品? 事情可能沒那麼簡單…

上網時間: 2012年08月13日     打印版  Bookmark and Share  字型大小:  

關鍵字:Cirrus Logic  Apple  音訊晶片  進駐  產品 

Cirrus Logic 成功進駐蘋果(Apple)即將上市新產品的訊息,無疑讓同業們又羨又妒;在加入這個行列之前,讓我們先思考幾個問題:Cirrus Logic進駐Apple新產品,是取代了其他晶片公司嗎(如Dialog Semiconductor)?Cirrus Logic的音訊晶片是無可替代的特別嗎?競爭對手若想把Cirrus Logic從Apple產品踢出來,能採取什麼方法?

手機用的音訊晶片供應商當然不只有 Cirrus Logic 一家,其競爭對手包括了Dialog Semiconductor 、Wolfson Microelectronics 、Maxim以及TI;在這些廠商中,Dialog的晶片也跟Cirrus一樣是Apple產品內的「常客」,不過非音訊晶片、而是電源管理晶片。Dialog與Cirrus在Apple的數代產品中都佔據一席之地。

在此同時,Maxim被市場研究機構Forward Concepts總經理Will Strauss譽為「手機電源管理/音訊晶片第一把交椅」;TI則緊追在Maxim之後(可能與大客戶Nokia有關)。這兩家晶片廠商雖然都強調其音訊晶片的優越性能(高音訊品質、低功耗),他們的策略走向卻稍有不同。

根據Strauss的觀察,目前手機音訊晶片設計的趨勢是將放大器整合其中,而且大多數的手機產品都已經具備音訊編解碼功能(由DSP提供);或是有的廠商會把音訊晶片與電源管理單元整合在一起。他指出,Cirrus應該就是把電源管理功能整合進音訊晶片,才成功取代了Dialog在Apple產品中的地位。

對此,Cirrus音訊產品部門行銷總監Carl Alberty 在接受 EETimes美國版採訪時卻表示:「那並非我們的目標;我們所整合的是能最佳化音訊元件電源管理的功能,並非系統級的電源管理方案。」至於Dialog,則是出人意料地在自家電源管理晶片(PMIC)內,整合了音訊功能。

Dialog從去年起就為Samsung在中國市場推出的TD-SCDMA智慧型手機,提供系統級的電源管理方案與低功耗音訊晶片;該公司最近宣佈,其整合了音訊功能的第二款電源管理晶片成功進駐了Samsung鎖定全球市場的智慧型手機平台。Dialog聲稱,其在單一封裝內整合系統級電源管理功能以及低功耗D類音訊電路的方案,能大幅節省功耗與電路板空間。

針對Dialog整合電源管理與音訊功能的晶片方案,Cirrus的Alberty表示:「我們當然有關注該產品,但我們未看到它有足夠的價值;有一些客戶可能會喜歡那樣的方案。也許稱之為“the-jack-of-all-trades”(什麼都會、但沒有一樣是精通的)方案不甚公平,總之那並非我們的興趣所在。」筆者幫他解釋一下…意思就是,反正Apple就是沒有採用。

另一家手機音訊晶片供應商Wolfson,在6月時宣佈其WM1811音訊中樞晶片獲得Samsung的Galaxy S III智慧型手機採用;該款晶片內含立體聲編碼器與三個數位音訊介面。Wolfson也開發了一款更高階的音訊SoC WM5100 ,整合了雜訊/回音消除DSP;該公司表示,為提升產品聲音品質,有越來越多的手機與平板裝置是將音訊功能從應用處理器中獨立出來。

有這麼多其他競爭對手都有看來不錯的手機音訊晶片方案,Cirrus的Alberty仍認為自家產品是無法取代的;他表示,除了以低功耗提供高品質音訊,該公司的音訊晶片還在小體積的晶片內整合了包括電容、電阻、耳機與喇叭驅動器等等被動元件,最重要的是:「我們與客戶之間擁有深厚的關係。」而且他們可立即提供客戶所需要的晶片設計。

Alberty 表示,Cirrus持續努力最佳化音訊解決方案的功耗,在晶片架構設計上的所有改變都必定是有所意義的;舉例來說,該公司最近提出了一種改善智慧型手機音量的方法,隨著該類裝置外觀越來越薄,音箱(acoustic chamber)空間被壓縮,使得喇叭的品質低落:「我們讓音訊晶片上的放大器能以比電池允許的更高電壓運作,從而放大智慧型手機音量。」

而無論是盲從地追隨整合風潮,還是為音訊晶片內的DSP核心開發更先進的演算法,都不能保證任何一家音訊晶片供應商取得不敗地位,特別是當這些業者都得看大客戶的臉色時。有一個實際案例是,據今年稍早傳出的消息,Apple本來打算取得智慧型手機雜訊抑制/回音消除晶片供應商Audience的授權,將後者技術整合A5 處理器,但又取消了這項交易。

當時Apple為何想把Audience的技術整合至A5,而不是用Cirrus的音訊晶片支援那些功能,值得玩味;但在當時沒有分析師預料到Cirrus成功進駐Apple新產品。想盡辦法擠下Cirrus搶進Apple產品,是一件值得冒險的事嗎?對此Semico分析師Rich Wawrzyniak不以為然,他認為要贏得Apple青睞,就得以更低價格提供更佳功能:「那可能是得不償失的勝利。」

編譯:Judith Cheng

(參考原文: Replace Cirrus’ design slots in Apple? Fuhgeddaboudit!,by Junko Yoshida)





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