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中國IC設計觀察:新岸線擬跨出平板市場

上網時間: 2012年11月09日     打印版  Bookmark and Share  字型大小:  

關鍵字:中國  IC設計  Android  瑞芯微  RockChip 

儘管在美國,還沒有多少人聽過新岸線(Nufront)這個名字,但在中國Android 社群中,新岸線已經是一家知名的無晶圓廠晶片公司,它的主要對手,也是來自中國的瑞芯微(RockChip)和全志科技(AllWinner)等應用處理器供應商。但現在,新岸線面臨著一個更大的問題──如何超越平板電腦/智慧手機市場。

毫無疑問,流行的可授權IP核心,如ARM用於應用處理器的核心,或是CEVA用於基頻通訊晶片的核心,近年來都協助了許多中國晶片設計公司。新岸線也是其中之一。

成立於2004年,已具備八年多產業經驗的新岸線公司,與中國政府建立了非常緊密的關係,並獲得了政府資助。


採用新岸線應用處理器的Acho平板電腦。

新岸線成立不久即涉足新興的數位行動電視市場,押注在中國本土行動電視標準──地面行動多媒體廣播(T-MMB)上。然而,就在北京奧運開幕前,中國國家廣播電影電視總局(SARFT)宣佈不再支援該標準,並轉而支持另一項競爭規範──中國行動多媒體廣播標準(CMMB)。

另一方面,新岸線深入參與了中國的國家級無線技術發展工作,稱之為增強型超高吞吐量(EUHT) WLAN。在獲得政府資助後,新岸線花費許多時間在這項國家標準上。雖然全球都還未看到任何EUHT的商業化案例,但新岸線行銷副總裁楊宇欣強調,這項專案仍然存在,它可提供每秒高達1.2Gb的高吞吐量,將於2013年在中國的垂直市場展開部署。

新岸線現有700名員工,其中400人是工程師。該公司現有200名軟體工程師、150名硬體工程師,另外50名專攻晶片組。這家公司最初的產品是一款採用雙核心ARM Cortex-A9、時脈速度2GHz,鎖定超薄筆電、all-in-one桌上型電腦、筆電及平板應用的CPU。在2011年 CES 展會上,新岸線以ARM版的all-in-one PC處理器受到不少關注。

但之後,新岸線便將目光移到了平板和智慧手機上。該公司量產的第三代應用處理器 NS115 也採用雙核心 ARM Cortex-A9 處理器,時脈1.5GHz,採用台積電(TSMC)的40nm製程技術,整合 Mali400 多核心2D/3D繪圖處理器,並提供1,080P影像解碼和720P影像編碼能力。

該公司聲稱, NS115 在1.5GHz下低於400mW的低功耗特性是極大優勢,並預估全球平板市場在今年會達到4,000萬部, NS115 的機會很大。

當然,楊宇欣也考慮到,平板市場可能會很快變成紅海。其競爭對手如Amlogic、瑞芯微、ViMicro和全志科技基於單核心ARM Cortex A8的應用處理器,其價格大約每顆只有10~11美元,而這些處理器支配了去年約1,400萬部的平板市場。而2012年,“雖然還沒看到大量應用,”但基於雙核心A9的處理器將價格稍微往上拉抬了一些,楊宇欣表示。

新的雙核心應用處理器提供更多功能和更高性能,但價格和之前版本沒差多少,他說。在此同時,下一波處理器趨勢—-四核心──則至少要到2013年才會成為主流。目前新岸線也正計劃採用台積電的28nm製程量產四核心處理器。

新岸線也推出了第一代 GSM/WCDMA 3G 基頻晶片 TeLink 7619 。據稱這是首款「雙數據機平台」,內含數位RF、電源管理和基頻。該產品會對其他的GSM/WCDMA基頻晶片競爭者帶來何種影響仍未可知,但新岸線希望提供2013年能藉由將其基頻晶片加到 NS115 中提供「完整的智慧手機解決方案」。

楊宇欣表示,新岸線今年獲得了一些WCDMA方面的重要知識產權。該公司付了900萬美元給握有大量無線專利的InterDigital公司。然而,這些IP能為新岸線帶來多少利益仍未可知。InterDigital僅表示:“我們與新岸線達成了一些協議,其中包含轉讓一定數量的專利及其他部份。”該公司拒絕對專利轉讓發表任何評論。

今年六月,英特爾(Intel)也以3.75億美元向InterDigital購買無線技術專利。

新岸線的另一款新產品是HDMI 電視棒(HDMI stick)。 HDMI電視棒可執行 Android OS ,旨在讓普通電視也能播放網路影像。“只要不到50美元,你就可將一台普通電視變成智慧電視,”楊宇欣說。HDMI電視棒是許多中國無晶圓廠半導體公司眼中極具潛力的新興市場,IHS iSuppli資深首席分析師Jordan Selburn說,。

新岸線還著眼在物聯網(Internet of Things, IoT)市場。該公司相信,其3G模組將可應用在即將來臨的物聯網垂直市場之中。


可執行 Android 的 HDMI 電視棒,旨在將傳統LCD TV轉換成智慧/網路電視。

編譯: Joy Teng

(參考原文: China fabless: Nufront ventures beyond tablet chips,by Junko Yoshida)





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