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測試與測量  

號稱測試消費性電子互通性 其實是撈錢而已?

上網時間: 2007年08月06日     打印版  Bookmark and Share  字型大小:  

關鍵字:互通性測試  HDMI  SimplayHD 

有鑒於數位娛樂系統的互通性問題仍然困擾著消費性電子產業,發明HDMI的晶片供應商Silicon Image旗下子公司,掌握了將這個全產業面臨的問題轉變成利潤來源的契機──其經營了一年的測試流程,號稱是在消費性電子互通性非常必須的產業現存標準程序,不過卻有人批評,此一測試就像是昂貴的安慰性橡皮圖章。

Silicon Image所屬的Simplay Labs公司,建立了SimplayHD相容性測試規格,以便為消費電子OEM提供高頻寬數位內容保護(High-bandwidth Digital Content Protection,HDCP)以及HDMI互通性測試;該流程還可針對來自不同供應商的設備提供相容性測試。該公司並可為通過測試的OEM提供SimplayHD認證標誌。

而儘管SimplayHD是為OEM提供的一種可自由選擇的服務,但Simplay Labs告知各家OEM,各家大型零售商,包括Best Buy,將會優先推薦消費者購買具有SimplayHD標誌的產品。這讓一些消費性電子供應商馬上就參加了SimplayHD測試,但最近幾個月有許多公司開始對該實驗室的測試工作產生質疑。

這些質疑包括此一測試缺乏有關SimplayHD測試程序、以及有關合格/不合格準則的公開證明文件資訊;取得一個系統測試結果要等待很長的時間;此外,對每一個配備HDMI的數位娛樂系統測試服務,如HDTV或DVD播放器,其1萬5,000美元的報價幾與“勒索”無異。

「我們有幾個台灣、中國和韓國的客戶,在完成SimplayHD測試上都遇到困難,」ADI先進電視部門的策略行銷經理Doug Bartow表示,由於有關SimplayHD的項目與合格/不合格的準則完全沒有公佈:「我們的客戶無法修正問題,更別說去了解問題的本質所在。」

一年以前,由於缺乏整合HDCP與HDMI的測試,為產業界來不小的問題。在某些案例,如果沒有正確地實現HDCP,甚至已通過由HDMI授權的測試中心認證的HDMI產品都不能正常地發揮作用。HDCP是由英特爾(Intel)所提出,是針對透過HDMI介面傳輸的數位內容保護技術規格。

從那時候起,推動同時進行HDMI和HDCP測試的產業組織HDMI公司和Digital Content Protection (DCP)公司已經實施了更為全面性的認證程序,並在美國消費性電子協會(CEA)的支持下進行了全產業的HDCP“插入(plug)”測試。那些擴大化的努力導致人們對SimplayHD提出了一些批評,質問為什麼Simplay的附加測試甚至是必須的。

Simplay Labs堅持,該公司並不是要跟HDMI或DCP這兩家公司競爭;實際上,Simplay要求一項產品在接受SimplayHD測試以前,要經過符合HDMI和HDCP的認證。然而,HDMI和HDCP授權的測試中心:「僅提供我們所提供的一個子集(subset),」Simplay Labs公司的總裁Joseph L. Lias表示。

別的測試流程主要利用電氣規格和內容保護協議對相容性進行測試,Lias表示,而Simplay提供:「所有的測試,加上基於各種應用的性能和穩固性(robustnee)測試,以及各種各樣的應用場合。」

CEA則是主辦了一場“插入測試(plugfest)”,以測試不同供應商之間的設備的互通性,但那種活動:「一年僅舉行一次或兩次,而且是以原型設備為基礎;」Lias表示:「而我們能持續為商用產品提供我們的插入測試。」

此外Lias表示,在HDMI的測試程序中,一旦供應商的某項產品通過HDMI認證,其後續產品就不必再接受測試。相較之下,Simplay每次都要對每個產品進行測試和認證。

Envisioneering Group的總裁Richard Doherty,則呼籲SimplayHD流程讓OEM業者感到安心:「身為一家OEM,你可能已經聽過來自零售商的心聲。」他說,隨著各式各樣HDMI產品不斷上市,消費者對HDMI設備抱怨也開始增加。

而Doherty認為SimplayHD可能會讓暫時供應商感到安心:「Simplay基本上就像購買“產權保險(title insurance)”讓自己安心一樣,當購入某項資產時將清楚地擁有其產權。然而,當產權所有者遇到意外,保險公司會賠償一棟房子的損失,但若是一項已通過認證的產品無法運作,Simplay只會說“我們盡力了”。」

確實,互通性的穩固性不容易測量,而且消費者錯誤操作產品,或把不同的產品插在一起的方式可能有無數種。Simplay的Lias承認,儘管該公司已經提供了基於不同使用情境的380種測試,其所執行的測試數量正「持續增加」。

美國業者Audiovox Accessories聲學研究(Acoustic Research)部門的資深產品經理Max Winebrenner表示,“市場決定(marketing decisions)”驅動他的公司把電纜交由Simplay認證:「我們想讓買家消除疑慮,我們也想領先競爭對手一步。」

然而,並不是每一家公司都買SimplayHD的帳。雖然三菱(Mitsubishi)、三星(Samsung)、LG、夏普(Sharp)、Yamaha、JVC、Scientific-Atlanta和Pace Micro都是提供具有SimplayHD標誌的產品的供應商,但新力(Sony)與松下(Matsushita)都沒有選擇採用SimplayHD的測試服務。松下的發言人表示,該公司是採用內部實驗室來確保對HDMI相關設備的互通性。

Simplay的Lias推測:「消費性電子產業的中堅份子對大型零售商有足夠的影響,」以致於這些公司可能並不會感受到像其它供應商那樣必須接受SimplayHD測試的壓力。但是他堅持,即使是身為中堅份子的供應商也應該重視這個議題。

「HDMI公司已經認識到互通性問題,」Lias表示,但該組織的議事程式規定,在流程上的任何變化必須由發起人成員的“無異議決定(unanimous)”批准,這些成員公司包括:日立(Hitachi)、松下、飛利浦(Philips)、新力、Thomson、東芝(Toshiba)和Silicon Image。那就促使Silicon Image把Simplay Labs設置為一個附加的選擇性互通性測試論壇。

Lias表示,越來越多的經銷商、零售商和服務供應商承認SimplayHD的價值:「例如,BSkyB就在其最近的RFQ中提出了SimplayHD要求。」

但就是有人會問:為什麼是一家晶片公司的子公司,而不是獨立的經驗證的第三方實驗室或更廣泛的產業組織,應該得到信任來執行重要的互通性測試協議?有些人認為,Simplay Labs的設置就是為了轉移業界對Silicon Image的注意,以至於大牌零售商多少都要看Silicon Image這一HDMI晶片市場頭號供應商的面子。

也有人認為CEA推卸責任,且讓SimplayHD有機會取而代之。一位元CEA的發言人表示:「在我們的技術和標準部門,沒有人願意對此問題發表談話。」

在四月份於美國加州Milpitas舉行的CEA 861/HDCP Plugfest會議的一些與會者注意到,Silicon Image故意缺席該活動。不過Lias反駁,Simplay Labs:「贊助了Plugfest會議期間的午餐。」但Simplay Labs沒有提供設備或產品供評估。

與此同時,消費性電子製造商還在繼續掙扎,以不菲的代價謀求獲得SimplayHD認證。除了最初的標準測試費之外,如果首次測試失敗,Simplay Labs要求OEM再次提交一種產品進行測試。因為SimplayHD是按照產品逐個分配的,而不是按照供應商的整個產品線分配的,因此,接受Simplay服務的OEM不得不在新產品開發的過程中不斷掏錢。

更重要的是,儘管Simplay Labs聲稱,它除了給OEM提供預測試工具之外,還提供詳細的故障分析報告,但一些OEM說,他們無法重建SimplayHD測試程序,以檢查並校正它們所謂的互通性問題。「它們的測試是不可重覆且不可預測的,」一位匿名的OEM消息靈通人士告知EE Times。

對此Simplay Labs的反應是,OEM總能自由選擇是否購買Simplay的諮詢服務,如果他們需要額外的服務的話。

市場上第二大HDMI介面晶片供應商ADI指出,該公司為其客戶提供範圍完整的服務和技術支援,包括電路板佈線設計、軟體驅動程式和預相容性測試。Bartow表示:「如果他們的產品存在任何問題,我們會給予我們的客戶完整的報告。我們與客戶一起工作。」

但如果沒有公開可利用的Simplay Labs的程序和標準的材料文件,即使是已經配備了完整的測試設備和各種最新的設備,ADI也無法幫助其客戶。「ADI是產業標準的忠實支援者,」Bartow說:「如果存在任何證據顯示Simplay Labs的測試改善了HDMI,我們願意看到那些要求被無限制地添加到HDMI/HDCP認證之中。」

Best Buy最初把SimplayHD測試視為一種減輕HDMI不一致現象的途徑,並且要求對SimplayHD測試進行證明和認證。該公司的一位發言人表示,SimplayHD是:「一種推薦的測試工具,因為他們具有用於測試的穩固性能,包括跨供應商的即插即用測試。」

但是,當人們指出Best Buy也支持沒有SimplayHD標誌的產品時,該公司表示,Best Buy也接受由HDMI授權測試中心認證的產品:「我們並沒有在商店中給予市場行銷,或給予經Simplay測試的產品特別宣傳。」

那可能並不是事實。當記者不久前偶然進入位於紐約市長島的Best Buy並問及經Simplay測試的產品時,一個叫Rich的推銷員──剛剛從一整天的Simplay/Best Buy培訓研討會歸來──表示:「我們現在將推薦昨天我們受訓過的、經Simplay測試的產品。」

當問及為什麼具有SimplayHD標誌的產品更好?他回答:「它就像在牛肉上的美國農業部的認證標章,是由一個獨立的測試機構驗證的。」這並不是事實,身為Silicon Image旗下公司的Simplay Labs,是難以成為獨立認證機構的。

(參考原文:Consumer testing hijacked?)

(Junko Yoshida)




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