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昂貴但效益不明 HDMI互通性測試遭業界質疑

上網時間: 2007年09月27日     打印版  Bookmark and Share  字型大小:  

關鍵字:SimplayHD  HDMI  CTS 

由於數位娛樂系統的互通性問題仍阻礙著消費性電子產業的發展,開發高解析度多媒體介面(HDMI)的晶片供應商美商晶像(Silicon Image)旗下一家子公司便順勢掌握了這個大好機會,把整個產業所面臨的問題轉變成其利潤的來源。

這一套已推廣一年多的測試計劃宣稱是為了消費性電子的互通性而導入了更必備的產業既定標準程序;然而,也有人批評此一測試程序不過是個昂貴的安慰性認證戳章。

Silicon Image公司旗下的Simplay Labs公司建立了SimplayHD相容性測試規格,以便為消費電子OEM提供高頻寬數位內容保護(HDCP)功能性以及HDMI互通性的整合測試。該測試流程還可為不同供應商的設備提供相容性測試。此外,該公司也為通過測試的OEM提供SimplayHD認證標誌。

雖然SimplayHD其實是為OEM所提供的一項可選服務,但是Simplay Labs公司卻告訴OEM們,包括Best Buy等大型3C零售商將會優先推薦消費者購買具有SimplayHD標誌的產品。

因此,有些消費性電子供應商馬上就參加了SimplayHD測試,但在最近幾個月來,許多公司開始對該實驗室的測試工作產生質疑,包括此一測試缺乏有關SimplayHD測試程序、以及有關合格/不合格準則的公開證明文件資訊;取得一項系統測試結果要等待很長的時間;此外,針對每一款配備HDMI的數位娛樂設備系統(如HDTV或DVD播放器)的來源測試,均需付出高達15,000美元的天價則幾與‘勒索’無異。

“我們有幾家台灣、中國和韓國的客戶在完成SimplayHD測試時都遇到了困難,”美商亞德諾(ADI)公司先進電視部門的策略行銷經理Doug Bartow表示,由於尚未公開SimplayHD的測試項目與合格/不合格的準則何在,“我們的客戶不但無法修正問題,更別說要了解問題的本質了。”

一年以前,由於缺乏整合HDCP與HDMI的測試,而為業界帶來不小的問題。在某些情況下,如果產品未能確切地建置HDCP,即使已經通過HDMI的授權測試中心(ATC)認證後也無法正常地運作。HDCP規格是由英特爾(Intel)公司所提出、透過HDMI介面傳輸的一款數位內容保護技術。

從那時候起,同時推動HDMI和HDCP規格相容性的兩大產業組織──HDMI公司和Digital Content Protection (DCP)公司已經實施了更為全面性的認證程序,並在美國消費性電子協會(CEA)的支持下進行了整個產業的HDCP插拔測試大會。然而,這些具擴展性的努力也引起一些針對SimplayHD測試的評論人質疑,為什麼連Simplay公司的附加測試也是必要的?

Simplay Labs堅持,該公司並不是要跟HDMI或DCP這兩家公司競爭;實際上,Simplay要求的是一項產品在接受SimplayHD測試以前,必須經過HDMI和HDCP的相容性認證。然而,HDMI和HDCP的ATC測試中心,“僅能做到我們所能提供的一個子集(subset),”Simplay Labs公司總裁Joseph L. Lias表示。

其它的測試流程主要針對與電氣規格和內容保護協議的相容性,Lias表示,而Simplay則提供,“所有的測試項目,加上根據應用和各種使用情況下所需的性能和耐用性測試。”

圖1:OEM們的付費越高,所能得到的待遇就更好;包括優先測試排程、標誌使用權和Simplay Labs的測試支援。
圖1:OEM們的付費越高,所能得到的待遇就更好;包括優先測試排程、標誌使用權和Simplay Labs的測試支援。

圖2:OEM們必須為每一項需要SimplayHD認證的產品付出大筆費用。
圖2:OEM們必須為每一項需要SimplayHD認證的產品付出大筆費用。

CEA雖主辦了‘插拔測試大會’(plugfest),用以測試不同供應商設備之間的互通性,但一類的活動,“僅一年舉行一次或兩次,而且是以其原型設備為基礎的,”Lias表示,“但我們則能持續為商用化產品提供插拔測試。”

再者,Lias表示,在HDMI的測試程序下,一旦供應商的某項產品通過HDMI認證,其後續產品就不必再接受測試。相形之下,Simplay則必須逐次為每一項產品進行測試和認證。

Envisioneering Group公司總裁Richard Doherty則認為,SimplayHD測試可讓OEM們感到安心。隨著各種HDMI產品不斷上市,消費者對於HDMI設備的抱怨次數也越來越多時,“身為一家OEM,你可能已經聽到了零售商們感到擔憂的心聲。”

Doherty也坦承,SimplayHD可能只是讓供應商暫時感到放心,或甚至欺騙他們,“Simplay基本上就像購買了‘產權保險’(title insurance)一樣求心安,讓你在購置某項資產時能夠確認該產權清楚。然而,當產權發生問題後,保險公司還會負責理賠,並清償屋主的損失。但如果一項已通過認證的產品無法正常運作,Simplay卻只會說‘我們盡力了。”

就算如此,互通性的耐用性不易測量,而且消費者錯誤操作產品或把不同產品插在一起的方式也可能有無數種。Simplay的Lias坦承,儘管該公司根據不同的使用情境已經提供了380種測試,但它所執行的測試數量仍‘持續增加’中。

美國Audiovox Accessories公司聲學研究部門的資深產品經理Max Winebrenner表示,“在市場行銷因素的考量下,我們把公司產品交由Simplay測試認證。我們希望讓買家消除心中的疑慮,並且也想領先競爭對手一步。”

然而,並不是每一家公司都買SimplayHD的帳。雖然三菱(Mitsubishi)、三星(Samsung)、LG、夏普(Sharp)、Yamaha、JVC、Scientific-Atlanta和Pace Micro等公司都能提供具有SimplayHD標誌的產品,但Sony與松下(Matsushita)卻都未選用SimplayHD的測試服務。松下公司發言人表示,該公司將採用內部實驗室來確保對HDMI相關設備的互通性。

Simplay的Lias推測:“消費性電子產業的主流廠商對於大型零售商多半具有足夠的影響力,”因此這些廠商可能不至於像其它供應商那樣承受著採用SimplayHD測試的壓力。但他強調,即使是主流供應商也應該重視這個議題。

“HDMI公司已經體認到互通性的問題,”Lias表示,但該組織的內部章程規定,在程序上的任何變化都必須經由發起成員的‘一致決定’批准,這些成員公司包括:日立(Hitachi)、松下、飛利浦(Philips)、Sony、Thomson、東芝(Toshiba)和Silicon Image。因而使得Silicon Image退一步地將Simplay Labs設置為一個附加的、可選擇用的互通性測試項目。

Lias表示,越來越多的經銷商、零售商和服務供應商承認SimplayHD的價值。“例如,BSkyB就在其最近的RFQ中提出了SimplayHD的測試要求。

但反對之士質疑:為什麼我們應該信任由一家晶片公司的子公司來執行重要的互通性測試協議,而不是由獨立的經驗證的第三方實驗室或更廣大的產業組織?也有些人認為,Simplay Labs的設置就是為了轉移業界對Silicon Image的注意,以確保大型零售商不會從Silicon Image手中搶走關於互通性測試的主導權。Silicon Image目前是市佔率最高的HDMI晶片供應商。

也有人認為,CEA是在推卸責任,而讓SimplayHD有機會取而代之。一位CEA發言人表示:“無論是我們的技術和標準部門,都沒有人願意對此發表評論。”

今年四月在美國加州Milpitas所舉行的CEA 861/HDCP測試插拔大會上,一些與會者注意到Silicon Image公司故意缺席該活動。不過Lias反駁道:“Simplay Labs贊助了大會舉行期間的午餐。”但Simplay Labs並未為該測試大會提供任何設備或產品。

與此同時,消費性電子製造商對於必須以不菲的代價獲取SimplayHD認證仍然感到掙扎。除了最初的標準測試費用之外,如果首次測試失敗,Simplay Labs還會再向OEM收取再次提交該產品的測試費用。因為SimplayHD的認證標誌是按照產品逐一發放的,而不是以供應商的整條產品線來發放,因此,一旦採用Simplay服務的OEM們在其新產品開發過程中還必須持續地掏錢。

更重要的是,儘管Simplay Labs聲稱,它除了可為OEM提供預測試工具之外,還能提供詳細的故障分析報告,但一些OEM們卻說無法重建SimplayHD測試程序,以檢查並校正他們所謂的互通性問題。“它們的測試是不可重覆且不可預測的,”一位任職某家OEM但不願透露姓名的消息來源表示。

對此,Simplay Labs的反應是,如果OEM們需要額外的服務,他們也都能夠選擇購買Simplay的諮詢服務。

第二大HDMI介面晶片供應商ADI指出,該公司為其客戶提供完整範圍的服務和技術支援,包括電路板佈線設計、軟體驅動程式和預相容性測試。Bartow表示:“如果他們對產品有任何問題,我們會為客戶提供完整的報告。我們與客戶共同工作。”

但如果不能公開可利用的Simplay Labs程序和標準等重要文件,即使是像ADI這樣已經配備了完整的測試設備和各種最新的設備,也無法幫助客戶。“ADI是產業標準的有力支持者,”Bartow說,“如果有任何證據顯示Simplay Labs的測試可改善HDMI,我們樂於見到那些要求在無任何限制條件的情況下,添加到HDMI/HDCP認證之中。”

Best Buy最初把SimplayHD測試視為一種減輕HDMI不一致現象的途徑,並且要求產品必須通過SimplayHD測試認證。Best Buy的一位發言人表示,SimplayHD是“一種較建議的測試方式,因為他們具有較耐用的測試性能,包括跨供應商間的隨插即用測試。”

但是,當提到Best Buy也提供未經SimplayHD認證的產品時,該公司表示,Best Buy也接受由HDMI授權測試中心認證的產品。“我們並不在店中、或由工作人員為經Simplay測試的產品特別進行宣傳或行銷。”

但事實不見得如此。當記者不久前偶然走進一家位於紐約長島市的Best Buy,並問及經Simplay測試的產品時,一位才剛參加過Simplay/Best Buy培訓研討會的工作人員Rich表示,“昨天才接受過Simplay相關培訓,現在我們較推薦經Simplay測試的產品了!”

當問及為什麼具有SimplayHD標誌的產品更好?他回答:“這就像在牛肉上具有美國農業部(USDA)的認證標章一樣。這項認證同樣是由一家獨立的測試機構驗證的。”

但事實卻非如此。作為Silicon Image旗下子公司的Simplay Labs是難以成為獨立認證機構的。

作者:吉田順子




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