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光電/顯示技術  

多種無線介面競逐數位家庭連網主導權

上網時間: 2008年02月22日     打印版  Bookmark and Share  字型大小:  

關鍵字:OCAP  Digital Cable Ready-Plus  視訊轉換盒 

消費電子公司們現正請求美國聯邦通訊委員會(FCC)強制規定其產品可接取執行於有線電視(CATV)服務供應商頭端系統上的應用與服務。其所謂的‘Digital Cable Ready-Plus’提議,已形成了‘開放式有線應用平台’(OCAP)的替代方案;OCAP是目前由有線電視業者針對視訊轉換盒(STB)所推出的一種基於Java的軟體環境。

這項爭議的出現,正逢以網路傳送至數位家庭的應用軟體日益受到服務和系統公司的重視之際。“它將成為產業的下一波浪潮,我認為試圖在該模式下勾勒出利潤來源的時候,也將能看到業界展開爭奪其勢力範圍的行動,”摩托羅拉(Motorola)視訊轉換盒業務部系統工程總監Jed Johnson表示。

OCAP視訊轉換盒方面的工程開發現已完成,這項工作過去曾經要求OEM進一步強化其軟體技能。為了促進OCAP的工作,摩托羅拉已收購了三家公司,Johnson介紹。

隨著CATV公司開始部署這些視訊轉換盒,消費電子協會(CEA)也不斷地要求FCC允許其利用訊號傳輸協議,以獲得執行於CATV局端所需的性能。由數位家庭供應商所組成的數位生活網路聯盟(DLNA)一直相當支持CEA的請求,為了使家庭閘道器可處理這些協議,DLNA表示將建立各種標準。

但一項具爭議的問題是:下一代有線服務和應用是否只能執行於視訊轉換盒?此一方式是由有線服務供應商組成的CableLabs聯盟針對OCAP所開發。但消費電子公司希望使其所開發的各種系統(包括低性能產品),都可直接接取至這些服務,。

“例如,若你只想使用音樂播放器,你可能不希望你的設備擁有太過複雜的應用程式,”Sony Electronics網路和系統架構部門副總裁Glen Stone表示。

與CATV業者競爭

就在該提案於FCC內部形成爭議的同時,包括1394產業協會(1394 Trade Association)在內的另一群供應商則與CableLabs進行了直接對話。它們正要求該協會為其開放式有線(Open Cable)規格建立一種網路版本,以便使OCAP軟體可執行於家中的各種系統。

電視和電腦製造商也相當關注CableLabs要求每一種採用OCAP軟體的產品型號收取10萬美元認證費的規定,負責1394組織行銷業務的顧問Bill Rose表示。“對於款式不多的視訊轉換盒來說問題不大,但電視廠商通常會有10到20種型號,且經常改變,可能成為一種沈重負擔,”Rose說。

許多公司也對於諸如OCAP等標準創新步伐的緩慢表示關注。摩托羅拉的Johnson指出:像Verizon等IPTV廠商業已提供了基於多媒體同軸電纜(Multimedia over Coax)網路的網路視訊錄影機,而CableLabs目前尚無法支援該性能。

圖1:在數位家庭領域中,無線介面已出現了眾多標準可供選擇。
圖1:在數位家庭領域中,無線介面已出現了眾多標準可供選擇。

內部爭論

有關家庭網路連接方式之爭,正值多個家庭有線和無線系統互連激烈競爭數位電視接取主導權之際。高解析多媒體介面(HDMI)正成為數位電視的既定標準,但FireWire和通用串列匯流排(USB)的擁護者以及若干無線競爭者們正競相積極擴展其勢力範圍。

HDMI的倡議者美商晶像公司(Silicon Image)現正開發可使該介面技術用在電視以外的行動和網路技術。同時,USB設計論壇(USB-IF)正致力於開發一種把行動設備連接至數位電視的USB技術。此外,FireWire的支持者也已開發出可使該技術連接更多系統和應用的軟體。

還有其它幾種無線技術也虎視眈眈,包括:802.11n Wi-Fi、超寬頻(UWB)和60GHz射頻;其中每一種又都包含了幾種不同的專有版本。

“我們打算把不同的設備連接起來,但每一種設備卻分別基於不同的標準,”Rose說。“即使是消費電子公司也為此傷透腦筋,”因為,公司內部必須分別建立不同的部門來支持不同的標準,他接著說。

“這是一種相當複雜的情況,因為每個家庭都不一樣,而且各種技術也都各有優劣,”Sling Media公司共同創辦人兼CTO Bhupen Shah表示。

Sling公司在去年九月推出了加裝USB介面的Solo視訊轉換盒,以作為一項試驗。但下一代產品更可能透過家庭網路進行傳輸,Shah說。

FCC現正面對如何約束CATV產業的決策挑戰,因為其決策將影響到哪一種介面可望在未來的數位家庭設備中勝出。

10年前,FCC規定在視訊轉換盒上採用FireWire作為其開放有線系統管制規定的一部份。但因該介面缺少可用的軟體,加上有線業者經常性的封殺,因此,該規定並未真的帶來多大影響。一種開放性的介面“並不適合其控制介面體驗與節目表的業務模式,”1394產業協會的Rose說。“另外,他們與內容供應商在合約方面也有一些爭議,”因為,內容供應商們並不願意看到節目以壓縮格式出現在開放網路中。

1394產業協會最近遊說FCC保留其對於FireWire的要求,部份原因在於現在已經有了使其更好用的軟體了。同時,DLNA的成員也要求FCC增加乙太網路埠與DLNA軟體以作為更好的替代方案。

圖2:許多CATV廠商並不支持FCC所規定的FireWire,部份原因在於該規定激起了其好萊塢內容供應商的憤怒。
圖2:許多CATV廠商並不支持FCC所規定的FireWire,部份原因在於該規定激起了其好萊塢內容供應商的憤怒。

HDMI崛起

多位業界人士表示:HDMI(而非1394)將成為數位電視和視訊轉換盒的介面選擇。“我們所看到的是1394已經時過境遷了,”Sony的Stone說。

In-Stat公司的首席分析師Brian O'Rourke也持同樣看法。“HDMI已經脫穎而出了,”他說。“HDMI已經用於電視、視訊轉換盒和高解析DVD系統中,並具有相當完整的生態鏈。”

在今年的消費電子展覽會上,新興公司Ambarella展出針對高解析照相機所用的下一代高解析解碼器晶片,該晶片同時可支援HDMI和USB 2.0介面,以及類比視訊與快閃記憶卡。“一般而言,HDMI是可行的發展方向,”Ambarella公司執行副總裁Didier LeGall說。“由於USB是一種壓縮連接,因此不太可能成為高解析照相機的發展主流,但大家都認同HDMI將有此潛力。”

另一方面,In-Stat的O'Rourke說,“USB正力圖進入MP3和照相機等某些消費應用,但我不確定它是否能成為主流的電視介面。”

FireWire自然就更落後了。“在各種系統中,1394(FireWire)一向都非首選,因而它也一直無法帶來更多規模效益,”O'Rourke說。

摩托羅拉的Johnson更肯定這一說法。“我認為FireWire正逐漸喪失動力。我們希望看到FCC能撤銷該訴求,因為1394介面一直未曾獲得應用,”他說。

1394的支持者在CES上予以還擊。他們展出來自高解析音視訊網路聯盟(HANA)的1394連網軟體2.0版,該軟體將可在同軸電纜等五種媒介上播放來自NBC Universal和其他3家有線廠商的付費節目。HANA現正展開互通性測試,為將在今年稍晚推出的產品及其所用的程式碼預作準備。

1394組織最近也為FCC成員進行了類似展示。“1394已讓FCC留下深刻的印象,甚至還評論指出,我們具備了消費者所需的便利性(easy button),”Rose說。

1394組織還宣佈已經完成其3.2Gb/s版本的規格。雖然有些公司可能會在明年初推出1.6Gb/s的產品,但目前大多數晶片仍採用800Mb/s的規格。

O'Rourke則表示,他懷疑新的網路軟體和更快的速度是否有助於1394重振旗鼓。

圖3:HDMI應用正自電視、視訊轉換盒設備中崛起。
圖3:HDMI應用正自電視、視訊轉換盒設備中崛起。

無線領域的‘外卡’效應

在數位家庭連接應用中,具備各種無線選項才是強而有力的籌碼。

DLNA的支持者希望設備均能連接到乙太網路、網際網路協議和一般的802.11n Wi-Fi等。雖然這些網路正逐漸普及,“但它們是受到管制的網路,用戶也不太可能隨心所欲地使用,”1394的Rose說。

O'Rourke表示,他認為具有無線USB功能的超寬頻(UWB)將於2009年起飛。“目前已有許多公司正推動該晶片的進展,而且它也擁有許多用戶優勢,”他說。

目前市場上的無線USB晶片售價一般在15美元左右,遠低於藍牙和Wi-Fi售價約25~30美元的入門成本,他指出。截至目前為止,雖然無線USB一直受制於其產量不多之累,但它仍將可能成為拉抬超寬頻在消費電子產品市場迅速成長的原動力,他說。

首款60GHz射頻晶片的上市已為時不遠。採用該技術的無線高解析版本支持者齊聚於今年的CES上,共同推展這項技術,它鎖定的是在10公尺範圍內傳送高達4Gb/s資料速率的應用。

最初的晶片預期將僅針對以AC供電的設備而設計,該組織也許要花費2008年大半年的時間來完成相容性測試。然而,該技術具有實現“結合CE和PC設備以連接到顯示器”的遠大目標,Silicon Image公司前主管John LeMoncheck表示。John LeMoncheck現已成為新興的SiBeam公司CEO,並致力於推動該無線技術的發展。

作者:麥利




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