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母公司業務掛帥 貝爾實驗室棄守半導體基礎研究

上網時間: 2008年09月02日     打印版  Bookmark and Share  字型大小:  

關鍵字:貝爾實驗室  研發  半導體 

美國貝爾實驗室(Bell Labs)在八月底宣佈退出晶片研發業務。該實驗室目前隸屬於Alcatel-Lucent,其研究人員曾經獲得過6次諾貝爾物理獎(Nobel Prizes in physics);不過在過去的六年間,貝爾實驗室已將其半導體業務分割出去,其材料科學以及元件物理學(device physics)研究也逐漸減少,僅剩餘一個研究量子運算、高速電子元件與奈米科技的小型團隊。

「實際上,因為我們已經不再擁有半導體業務,貝爾實驗室也已經放棄了材料科學與元件物理學的研發;不過基礎研究仍然活躍於貝爾實驗室的每個角落。」Alcatel-Lucent貝爾實驗室的副總裁暨研發主管Gee Rittenhouse表示:「我們已經關閉了位於Murray Hill的CMOS晶圓廠,只保留了一部份高性能的製造設備,進行砷化鉀、客製化或是光電元件的生產。」

貝爾實驗室目前在全球的研究人員約1,000人,可用的研發預算不到20億美元;該實驗室大部份的活動集中在美國紐澤西總部,其他據點包括位於巴黎、德國、愛爾蘭與中國的研發中心。

轉向量子運算、高速電子與奈米科技研究

「回顧歷史,自1940年代晚期半導體研究展開以來,有許多重要的研發都是由貝爾實驗室所主導推動的。」研究機構ABI Research的研發總監Lance Wilson表示,但目前半導體研究活動已經在全球各地的大學、企業蔓延開來,成為逐漸開放而多元化、不再是關起門來做的事業,也不再有任何一個單一機構對半導體研發有獨一無二的影響力。

Rittenhouse表示,貝爾實驗室將持續進行:「無線、網路、光電與電腦等領域的基礎研究,以及物理學研究;不過會把焦點集中在量子運算、高速電子以及奈米科技。而且實際上我們的團隊規模比先前媒體報導的大。」

Rittenhouse並補充指出,無可否認,現在的貝爾實驗室團隊會比進行矽元件研發時的規模小一些,但還是會包括物理學科技與物理科學團隊。在過去,貝爾實驗室是分成基礎研究、材料科學與元件物理學等小組,而現在則是鎖定量子運算、高速電子與奈米科技。

昔為基礎物理研究翹楚 電晶體發明人

貝爾實驗室曾經是物理學基礎研究領域、甚至是天文學領域的閃亮明星;不過如今其母公司Alcatel-Lucent的政策,卻是限定其研發必須對企業的核心業務有所貢獻。貝爾實驗室現在分成8個小組,分別是物理科技、運算科技、光電、固定接取、無線接取、網路、服務基礎架構(service infrastructure)以及應用(applications)。

「我們仍會支援非直接相關的研究,但數量不會像以前那麼多。舉例來說,我們不會再進行原本曾做過的天文學研究工作,而是讓研究人員集中精力在我們確知能取得成功的領域。」Rittenhouse 表示。

Rittenhouse指出:「對我們來說,研究往往是這樣的──我們並非因為覺得宇宙背景輻射是有趣的物理學題材,所以才去進行研究;我們研究他是試圖改善衛星通訊。但最後的結果卻是我們也解答了一個有趣的物理學問題,而那並非我們的本意。」

貝爾實驗室最知名的半導體研發突破就是開發了電晶體(transistor)。1945年,該實驗室成立了固態物理學研究小組,由物理學家William Shockley領軍,目標是研發真空管放大器的替代品。該研究小組從物理學家Julius Edgar Lilienfeld的理論著手;Lilienfeld早在1925年就申請電晶體的專利,但並未實踐其概念。

後來Shockley、John Bardeen以及Walter Houser Brattain成為公認的電晶體發明人,三人並在1956因此研究獲頒諾貝爾獎。

「我們今日的任務並沒有與過去不同:我們一直以來進行在科學上很重要的研發,而這些研發也同樣與運算以及通訊領域相關。」Rittenhouse表示:「就連電晶體也是這樣,我們並不是因為好奇所以研究它,我們研究這個題目的原因是真空管不能製作良好的電信交換器(telecom switches)。」

以業務為先 貝爾實驗室光環不再?

無論如何,貝爾實驗室對IC材料與元件研究的放棄,在創新是如此急迫、且CMOS製程技術已經演進到45奈米節點的此時,讓美國一下子又痛失一個半導體研究中心。如今,IBM Research是公認僅存的領導及半導體基礎研究機構。不過對此Rittenhouse認為,在半導體研究領域,貝爾實驗室與IBM再也不適合拿來相互比較。

「當Lucent仍擁有半導體業務,且同時銷售通訊晶片時,擁有一個半導體材料與元件研發團隊是非常合理的;」Rittenhouse表示:「就算是後來Lucent的半導體業務獨立為Agere (去年已與LSI合併),我們還是將半導體研發團隊保留了六年,因為該團隊仍在進行非常有用的物理學研究,並提供我們看待通訊科技問題的另一個方式。」

「不過現在,我們決定離開這個領域,結束半導體研究團隊,轉向網路、無線與光電元件的基礎研究工作。」Rittenhouse指出。

而貝爾實驗室也強調,他們所建立的研發模式並不會因此沉寂,而是被進一步聚焦到其母公司Alcatel-Lucent的核心業務。貝爾實驗室的研發成就仍將獲獎無數,不過無論其量子運算、高速電子元件或是奈米科技研究小組取得了哪些技術突破,該實驗室恐怕再也贏不了諾貝爾獎的青睞。

(參考原文: Bell Labs exits chip research,by R. Colin Johnson)





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