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ARM將稱霸處理器市場? 還早得很!

上網時間: 2012年07月06日     打印版  Bookmark and Share  字型大小:  

關鍵字:ARM  處理器核心  基地台  伺服器  智慧型手機 

包括AMD、Apple、Dell、Freescale、Fujitsu、HP、LSI、Microsoft、Motorola、MStar、Nvidia、 Qualcomm、Samsung、ST、TI…等等一長串廠商,都是 ARM 處理器核心的授權客戶,用以開發從智慧型手機、平板裝置,到基地台、伺服器…等各種產品,因此很多人會相信ARM執行長Warren East所言,設計業者會毫不考慮選擇ARM的說法。

但事實是,儘管 ARM 在低功耗嵌入式應用市場攻城掠地,該公司要挑戰那些長年在微處理器領域稱王的對手,還有得拚。軟體相容性問題對 ARM 所帶來的傷害與助益是差不多的,而且還有很多垂直市場仍是ARM核心難以觸及的,只因為那些市場已經標準化。

特別是英特爾(Intel),這家比ARM早20年出生的大廠,成熟世故、地位尊崇,是12歲的毛頭小伙子難以取而代之的。英特爾的支援晶片、子系統、軟體所構成的生態系,在產業界是無人能敵,能為現實世界解決的問題遠遠超過那些毫不考慮會採用ARM的新式低功耗、小尺寸解決方案。在行動裝置領域,英特爾Atom的 x86 架構相容性,就算是ARM最精密的核心也無法媲美;在伺服器領域,英特爾的Xeon處理器能為今日的資料中心解決最棘手問題。

英特爾與ARM之間的對決誰輸誰贏,還是個難解的謎題。舉例來說,快速成長的雲端運算領域,透過虛擬化技術提供行動裝置使用者連結伺服器上執行的應用程式,英特爾能為那些伺服器提供從上至下的解決方案──即VTx──能確保與x86架構行動裝置與Xeon處理器雲端電腦之間的連結。反觀ARM,該公司仍在追求可提供行動裝置與雲端運算領域類似整合性的虛擬化擴充。

「ARM變得越來越成熟──該公司的產品已經從一開始的行動裝置用輕量級處理器,進化至能與英特爾Atom匹敵的更高階處理器,但是還達不到Xeon的等級。」Gartner首席分析師Sergis Mushell表示:「這場戰爭還在初始階段──起跑線的槍聲已經響了,但比賽才剛開始。」

ARM最近已經開始復仇式進軍無線基地台領域,直搗對手MIPS的核心市場;並贏得了包括飛思卡爾(Freescale)頗受市場歡迎的 QorIQ 基地台處理器等新客戶。然而,ARM核心上的標準化,最終可能會傷害到TI、Freescale、LSI等廠商的利潤,這些廠商將因為ARM核心的優勢而在同樣的市場上競爭──因為ARM核心處理器的軟體可通用,將使得處理器供應商也是可以被取代更換的。

「ARM正在威脅MIPS的生態體系,涉足基地台、網路等市場,並贏得TI、Freescale與LSI等主流市場授權客戶;」Mushell表示:「但這些供應商將會搶奪同一個市場,而且要用某家ARM核心處理器供應商取代另一家,會真的很容易。這也可能會讓處理器平均銷售價格(ASP)大幅下滑。」

對很多應用來說,專屬架構實際上會是優勢──最近HP宣佈不再於Windows 8平台的平板裝置上支持ARM核心,就是一個例證。專屬核心可支援一些不適用ARM“一體適用”哲學的特殊應用市場;例如英飛凌(Infineon)的Tricore、瑞薩(Renesas)的VH/RX、以及愛特梅爾(Atmel)的AVR等核心,都是支援那些不會很快跑掉的特殊應用市場客戶。

「雖然ARM的嵌入式處理器與微控制器生態系確實在飛速成長,但包括車用微控制器、網路處理器等領域,製造商還是認為維持專屬處理器架構較有利。」Gartner另一位分析師Adib Ghubril表示。

另一個推翻ARM是會被毫不考慮採用之說法的例證,是該公司一直在迴避異質多核心(heterogeneous multi-cores)領域。目前ARM的版圖擴充計畫,目標包括數位訊號處理器(DSP)、向量處理(vector processing)等其他特定需求市場,但至少在目前,晶片設計工程師更偏好使用非對稱架構(asymmetric architecture)──也就是說用ARM核心搭配另一個非ARM異質核心──以因應特殊的需求。

「這意味著一場新的戰役將要開打──也就是多核心處理器之爭──在該戰場上,ARM可能無法取得壓倒性的勝利,因為各種設備採用的是所謂的非對稱性架構,以滿足終端應用的特殊需求。」Ghubril指出:「那種非對稱性架構是將異質核心結合在一起,代表ARM可能得與其他專屬DSP核心平起平坐。」

編譯:Judith Cheng

(參考原文: ARM won the processor wars? Hardly!,by R. Colin Johnson)





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