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爆炸意外凸顯太空旅行風險

上網時間: 2014年11月04日     打印版  Bookmark and Share  字型大小:  

關鍵字:天蠍火箭  Antares  太空旅行  商用航空  火箭科學 

軌道科學公司(Orbital Sciences)開發的天蠍火箭(Antares)日前在發射後不久隨即發生大爆炸的意外及其翻修老舊引擎的明顯失誤,似乎正赤裸裸地警惕著我們:太空旅行仍然是一項極其危險的業務。

就在上週二,當天蠍火箭爆炸後的碎片四處散落,巨大的火球劃過NASA位於瓦勒普斯島(Wallops Island)太空發射站的維吉尼亞州上空時,令人不由得想起1950年代末和1960年代初??在卡納維拉爾角(Cape Canaveral)經常發生火箭爆炸意外。曾經目睹「擎天神號」火箭(Atlas)在眼前爆炸的阿波羅13號指揮官James Lovell表示:「這就像是展開短暫職業生涯的快速方式。」

 SpaceShipTwo在加州莫哈維沙漠試飛時墜?
上週五發生的另一起事故讓商用航空企業的處境更是雪上加霜:維珍銀河(Virgin Galactic)公司的太空船2號(SpaceShipTwo)在加州莫哈維沙漠(Mojave Deser)試飛時墜?。副駕駛在事故中喪生,另一名飛行員彈射逃生受重傷,目前在當地醫院治療。Virgin Galactic公司表示,這是新火箭燃料飛行測試以來首次發生意外。

調查人員深入追查天蠍火箭爆炸後的殘骸,主要的重點就在於Orbital Sciences採購了數十年前俄製的舊型引擎再加以改造,而這可能就是引發這起爆炸事件的主因。事實上,由於美國目前並沒有引擎製造,商用航空公司在引擎供應的選擇並不多。

這架133英呎長、無人駕駛的的天蠍火箭任務是要運載貨物到國際太空站。天蠍火箭原本預定在前一晚升空,不過因天候不佳而延遲一天發射。軌道科學公司的工程師在一開始表示可能由於第一階段主引擎發生?滅性故障而引發爆炸。天蠍火箭從維州東岸瓦勒普斯島發射升空後大約只有六秒鐘的時間,就發生了這起爆炸意外。

天蠍火箭在維州瓦勒普斯島發射升空後爆炸,造成NASA的重大損失。
天蠍火箭在維州瓦勒普斯島發射升空後爆炸,劃破了黎明天際,瞬間造成NASA的重大損失。

早期的天蠍火箭採用一對基於俄製引擎設計的Aerojet主引擎,並以RP-1或煤油與液態氧作為推進劑,以產生700,000磅以上的推進力。2013年的天蠍火箭測試以及先前三次發射前往太空站的任務都進行得很順利。因此,NASA表示在找到並解決事故發生原因以前,先暫緩其他的發射任務。

如同美國太空梭任務也曾遭遇兩次?滅性的事故一樣,「平均律」(the law of averages)的似乎也讓火箭科學與工程學嚐到了苦頭。在一連串的成功後,人類的自滿反而變成經營太空業務的最大敵人。事車上,軌道科學公司一直在吹捧其「經飛行證實可行」的兩階段火箭發射任務是一項「低風險的設計」。

軌道科學是承攬NASA載送物資到國際太空站的兩家承包商之一。另一家Space Exploration Technologies(或SpaceX)公司最近才完成第四趟的載送任務從軌道前哨返回。俄羅斯和日本的太空供給船也為該太空站提供服務,俄羅斯的一項補給任務也已在週三成功發射。

天蠍火箭的意外無疑地將重新喚新大家對於商用航空業務安全與可靠性的重視。資深航空航太分析師John Pike曾經表示,商業承包商根本「無法斥重資打造足夠的硬體」,而SpaceX公司也一直苦於無法持續獲得成功。

換句話說,太空航天仍然是一項危險的計劃,極其關鍵的發射系統必須不斷地進行測試至空破點,以確保安全性和可靠性。

到了本世紀末,當SpaceX和波音(Boeing)開始運送美國機組人員至太空站時,這些測試要求將會變得更加重要。

在太空航行初期,火箭專家Wernher von Braun及其火箭設計團隊最著名的就是在為NASA開發火箭時的嚴謹工程實踐。儘管如此,許多美國火箭仍在發射後爆炸。

經過早期的幾次測試失敗,最終為成功開發出把人類送上月球的更可靠火箭而鋪路。

編譯:Susan Hong

(參考原文:Rocket Failure Underscores Dangers of Spaceflight,by George Leopold)





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