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科技與漸凍人物理大師霍金的親密關係…

上網時間: 2014年12月01日     打印版  Bookmark and Share  字型大小:  

關鍵字:霍金  漸凍人  軟體  Stephen Hawking  語音合成 

物理學家史提芬˙霍金(Stephen Hawking)與科技有著非常親密的關係,沒有科技,他就會被困在自己的身體裡──他有敏捷的思想,但是他的身體卻不允許他與其他人自在溝通。

最近有一部剛上映(編按:台灣即將於12月5日上映)的電影《愛的萬物論(The Theory of Everything)》,對霍金的生平有更深入的描繪,觀眾可以從中看到科技如何幫助那樣一個傑出、堅定的靈魂去抵抗世界上對患者精神與體力打擊最大的疾病之一,也就是俗稱的漸凍人症──這種疾病的學名是肌萎縮性脊髓側索硬化症(amyotrophic lateral sclerosis,ALS),在美國被稱為盧賈里格症(Lou Gehrig's disease),在霍金的家鄉英格蘭則被稱為運動神經元疾病(motor neurone disease,MND)。

霍金被診斷出罹患漸凍人症的時候,甚至還沒有完成他的物理學博士學位,還被宣判只剩兩年的壽命;不過藉由自詡為「火箭科學家(rocket scientist)」的工程師Walt Waltosz所撰寫的個人化軟體之幫助,霍金又重新掌控了自己的人生──他不只能與別人交談,還完成了《時間簡史(A Brief History of Time)》這本暢銷著作。而霍金目前仍在使用相同的軟體,履行他擔任劍橋大學理論宇宙學中心(Centre for Theoretical Cosmology)研究總監的職務

物理學家霍金(由Eddie Redmayne飾演),在他輪椅上的電腦撰寫《時間簡史》
物理學家霍金(在電影中由Eddie Redmayne飾演),在他輪椅上的電腦撰寫《時間簡史》(來源:《愛的萬物論》劇照;Liam Daniel/Focus Features)

Waltosz開發的軟體並不只為霍金帶來幫助,也讓他在1980年代同樣罹患漸凍人症的岳母能夠發聲。「我朋友叫我火箭科學家,不只是因為我有航太工程學位,也是因為我的工作確實是在打造火箭;」他接受EETimes美國版訪問時表示:「為了幫助我岳母,我買了一台Radio Shack TRS-80家用電腦,並用Basic語言寫了一個我命名為Word+的程式。最後我在矽谷創辦了Words+公司並擔任執行長,它一直是小公司,而且我一直事必躬親持續改善軟體。」

三十年來,Waltosz售出的Word+程式幫助了無數的漸凍人症以及會影響運動功能的類似疾病患者;當IBM的PC問世,他立刻就轉換到該種性能更強大的平台。後來蘋果(Apple)電腦上市時他又轉用蘋果,最後是執行visual Basic的Windows筆記型電腦;Waltosz在2011年賣掉了Word+,現在該公司的總裁暨執行長是Gaylon Ponder。Waltosz創辦了另一家公司Simulation Plus,目前還是擔任執行長一職。

霍金在使用眨眼輸入法之前使用的點擊器
霍金在使用眨眼輸入法之前使用的點擊器(來源:《愛的萬物論》劇照;Focus Features)

Waltosz在1985年遇到霍金的時候,已經針對他開發的個人電腦裝置原型做了許多改進;來自英國劍橋的David Mason (後來他成為Word+的英國經銷商)把該套硬體裝到輪椅上。一開始裝置是利用一種容易啟動的特製開關來輸入,霍金只要點擊開關就能與人溝通;數年來,霍金都是一次操作兩台電腦,分別以左右來控制,其中一台電腦用來寫稿,另一台用來與人溝通。Waltosz表示:「後來我們又在程式中加上一個談話視窗,如此他就能在工作中切換到談話模式,不必用兩台電腦。」

該裝置所使用的點擊輸入並不是一種像摩斯電碼(Morse Code)的電碼,而是一種螢幕上的座標掃描程序(coordinated scanning process);軟體會以光柵(raster)的方式掃描螢幕上的一行行字母與單詞,直到使用者點擊開關,軟體就會開始掃描某個單行,當經過使用者想要的字母或單字,就再點擊一次,讓選擇的字下沉到螢幕底端放大,然後該程序會一直重複直到完整的句子完成,接著語音合成器會將句子唸出來。

霍金用輪椅上電腦傳送出的第一條訊息
霍金用輪椅上電腦傳送出的第一條訊息(來源:《愛的萬物論》劇照;Focus Features)

「霍金是我認識的、用該種掃描式輸入法的速度最快的使用者之一;」Waltosz表示:「我只認識三個能這麼快的人,另兩個是一個北達科塔州(North Dakota)的老鄉,還有我自己。我是因為要開發軟體,花了幾千個小時把自己當成病人所以練出來的。」據說霍金每分鐘能「打」20個字,也就是一個字大約3秒──這對於寫稿來說是很不錯的速度,不過對話是稍嫌太慢了些,而語音合成器是要在完整的句子完成後才會啟動。

後來有數個在Word+之後的版本將字母、數字放在螢幕上半部,螢幕下半部則是有一個放常用字的空間;當你選擇螢幕上半部的一個字母,螢幕下半部就會切換成以該字母開頭的常用字。下一代軟體E Z Keys,則是會先跳出一個以選定某字母開頭的6個字的視窗,如果你要選的字不在上面、要開始拼字,視窗就會隨著你添加的字母不斷變換,直到你看到需要的字並點擊選擇。製作霍金輪椅電腦的公司已經歇業多年,不過英特爾(Intel)現在持續協助霍金進行硬體維護。

霍金在《時間簡史》新書發表會後接受記者提問
霍金在《時間簡史》新書發表會後接受記者提問(來源:《愛的萬物論》劇照;Focus Features)

Waltosz以Basic語言所開發的軟體一開始是搭配TRS-80硬體,後來在IBM的PC上是在DOS下以Turbo Pascal開發,最後又在Windows平台採用Visual Basic架構。而儘管今日的電腦速度已經夠快、軟體語音合成也更真實,霍金還是堅持使用他的古老硬體語音合成器。Words+的現任執行長Ponder表示,現在的霍金已經不使用手持式的點擊器,而是用一種與眼鏡結合的客製化紅外線開關/感測器,裝在右眼的鏡片偵測眨眼。

Ponder表示,霍金已經癱瘓並使用呼吸器,他無法做吸或是吹的動作;現在英特爾是霍金的硬體贊助商,不過他仍採用Words+與E Z Keys軟體;現在漸凍人症患者有許多其他的科技輔具選擇,不過霍金還是習慣他使用了很久的設備。

而Waltosz則表示,霍金是一個很有幽默感的人,他說了一個霍金在1995年到舊金山來訪問時發生的小故事:「當時史提芬應邀到本地的漸凍人社群發表演講,之後他希望能到酒鄉去逛逛,所以我跟我兒子帶他去了Sonoma;他本來想參觀一個酒莊,可是導覽只到下午四點,原本我們只能作罷,後來他們發現他是霍金,所以就特別為他又帶了一次導覽。」

Waltosz回憶:「導覽的最後當然就是試喝,所以當導遊小姐問霍金他想品嚐哪一種酒時,他的回應是:『你們最好的紅酒是哪一種?』導遊小姐推薦了一種她最愛的紅酒,然後拿了一杯過來給他試喝;他之後回應說:『這非常不錯,我想買一瓶。』導遊小姐隨後拿了一瓶包裝好的酒回來表示:『酒莊要把這瓶酒做為致贈您的禮品。』而霍金又用點擊器打了一串訊息:『太感謝了,那我還要再買一瓶。』」

編譯:Judith Cheng

(參考原文: Stephen Hawking: How He Speaks & Spells,by R. Colin Johnson)





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