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掃描大腦就能預知未來?

上網時間: 2015年01月16日     打印版  Bookmark and Share  字型大小:  

關鍵字:核磁共振攝影  MRI  神經學特徵  大腦掃描  預測未來 

給我幾分鐘幫你拍張核磁共振攝影(MRI)影像,我就可以告訴你能否學好數學、或者週末喝了太多酒,甚至可能落得鋃鐺入獄等。好吧…也許我做不到,但根據最近發表在《神經元》(Neuron)期刊中一項針對功能性 MRI 大腦掃描進行的研究顯示,研究人員開始掌握可提前幾天(有時長達幾十年)預測個人未來某些特定行為的關鍵了。

這聽起來確實很有道理。雖然我們通常認為大腦就是大腦,但每個人的大腦大小、形狀與功能都各不相同。科學家稱此為「神經學特徵」(neuromarker),它可能是指大腦中一部份的大小、腦內的活動程度或甚至是大腦中一部份的新陳代謝等十分簡單的差異。它是可加以測量以及顯示有所偏差的任何事項。有些「神經學特徵」可能不具任何意義,但研究人員們開始看到一些可望帶來重大意義的「神經學特徵」。

舉例來說,如果你的前腦中含有較大量的紋狀體,你可能比別人更善於玩視訊遊戲。這其實並不足以令人感到震驚。因為紋狀體有助於控制動作,而且也可能支配著某些「執行功能」,例如任務機動性與記憶。由於視訊遊戲跟身體技能與任務機動性有關,擁有較大的紋狀體顯然是一件好事。

但也有一些不太明顯,甚至有一點負面。人類心理學中一直無法突破的領域就是瞭解犯人出獄後是否可能再犯下另一起案件。然而,透過這項研究指出,出獄後的犯人是否會在四年內再次犯罪入獄,取決於其大腦中前扣帶皮層所具有較高或較低的觸動率。在預測經常性犯罪時,這項研究採取的關聯性較以往所用的任何方式都更有效果。你不一定要知道前扣帶皮層的功能(處理認知衝突),就可以明白它意味著多麼可怕的影響力。

雖然預測某個人是否會再次犯罪對於社會有利,但可能性的增加並不代表絕對。如果根據這種可能性來進行保釋、假釋或者量刑的決定是相當可怕的。因此,我們開始利用掃描的方式,在還沒發生任何事之前先看看有些人是否會有初次犯罪的行為。

(來源:NIH)
(來源:NIH)

令人驚奇的是,這項研究報告檢閱了數十份的文獻研究結果大致相同。有些研究顯示從嬰兒時期就能預測一個人將來在閱讀與數學方面的成就,但針對憂鬱症進行心理學和藥物治療又該怎麼解釋呢?

每一項研究都取得了不同程度的成功。當然有些並不一定符合測定某些結果所用的現有途徑或較低成本的方法。許多研究則顯示某種可預測未來的能力比現有的更好,例如基於 MRI 的新一代神經成像技術。它可透過大腦影像分析瞭解自已是不是很會玩視訊遊戲。累積研究的各種測試後,可怕的事情就發生了,它讓研究人員能夠預測你的未來。

透過充份的測試累積,研究人員們可以告訴我們,這個嬰兒以後十分善於閱讀、數學能力強、可能會是個酒鬼、將會成為一名優秀的音樂家、吸毒者、犯罪份子,或者應該會戒煙等等。

不過,大腦在寶寶剛出生時並沒完全發育好,因此後天的經驗也很重要。也許你可能會有一大塊的紋狀體,但你從來不玩視訊遊戲或沒想過成為一名運動員。你可能會浪費了你與生俱來的紋狀體優勢而渾然不覺。或者,可能你的紋狀體雖小但每天都在玩視訊遊戲,最後也會變得十分拿手。

因此,這一切並非都是絕對的。有些只是機率較高、較具相關性,可藉此一窺我們的潛力。在某些情況下,研究人員們實際上還可能介入並加以「修復」。例如在寶寶出生時發現他以後很可能會酗酒,也許就能在他喝啤酒前先行介入調整。此外,還有一些較具有確定性,例如對於藥物的反應。

掌握這些機率和確定性將會是一項艱鉅的任務。舉例來說,一些科學研究指出,如果我們不努力降低碳排放量,總有一天地球會被整個摧毀,但總有一堆人不相信或不理不睬。試想如果有一天研究人員說:「這個人有60%的可能性會犯罪,」這是不是會引起政治和社會的激烈反應?或者如果研究人員說:「具有某種膚色的人更可能擁有60%犯罪機率的神經學特徵。」這應該會引發軒然大波吧?

另一方面,如果某種神經學特徵顯示,現在讓某個人使用某種藥物,就能避免她在日後自殺,難道這個人從此就會過著另一種更健康快樂的人生嗎?或者,如果有一種神經學特徵顯示某個小孩有音樂天賦,我們應該給她一把小提琴嗎?

目前看來我們只掌握到一些表層,還必須儘快展開更深入的探索。在神經學特徵知識變得夠成熟,足以讓科學家開始進行預測以前,我們必須先做好準備。不過,如果有一項測試告訴你,你的寶寶並不聰明,或者說他(她)將來可能會是個天才,你打算怎麼做呢?

你想進行這些測試嗎?你將會根據測試結果採取什麼行動嗎?政府執法機關應該在一些法律案件上善加利用這些測試嗎?從另一方面來看,難道透過幾張大腦掃描影像,就能決定一個人的未來?實際上,你以及你的未來有多少是由大腦預先決定的?請與我們分享你的看法。

編譯:Susan Hong

(參考原文:Predicting Your Future By Scanning Your Brain,by David Wagner)





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